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Cette "matrice artificielle" ressemble à de la science-fiction, mais les utérus ne sont pas encore épuisés

2021

Imaginez-vous entrer dans une pépinière d’hôpital remplie de bébés prématurés et ne pas voir les incubateurs, mais des sacs remplis de liquide dans lesquels les nourrissons sont bien rangés. Ce n’est pas un fantasme de science-fiction: mardi, des chercheurs ont annoncé un succès sans précédent dans le maintien en vie de foetus de mouton dans un appareil "artificiel". Les résultats sont incroyables. Mais que signifient-ils pour les humains?

Tout d’abord: bien que cet utérus artificiel soit futuriste, il n’est pas destiné à remplacer un bon utérus à l’ancienne. Et ce n'est pas un signe que nous approchons d'une gestation totalement artificielle. En 2014, le futuriste Zoltan Istvan avait prédit que "l'ectogenèse" - une gestation moins un utérus biologique - existerait dans seulement 20 ans et serait largement utilisée pendant 30 ans. Une telle technologie, selon lui, permettrait de mettre en place des systèmes plus sûrs et mieux contrôlés. les grossesses (tant pour le fœtus que pour la mère) et enlèverait le fardeau de procréer à des personnes biologiquement équipées pour porter la grossesse.

Les controverses potentielles abondent, bien sûr. Comment les lois sur l'avortement qui reposent sur la viabilité - le moment où un fœtus peut survivre en dehors de l'utérus - changent-elles lorsqu'un foetus peut techniquement survivre en dehors de l'utérus? Comment les droits parentaux changent-ils? Et si les bébés manquaient d'avantages inconnus de la vie utérine, qu'ils soient psychologiques, microbiens ou d'une autre nature?

Heureusement, nous n'avons pas à y penser pour l'instant. Pour le moment, les tenants et les aboutissants des premiers jours de la gestation demeurent trop complexes et mystérieux pour que les chercheurs puissent élever un fœtus de zygote à la viabilité.

"La réalité est qu’à l’heure actuelle, il n’ya pas de technologie à l’horizon", a déclaré Alan Flake, principal auteur de l’étude, de l’Hôpital pour enfants de Philadelphie (CHOP), lors d’une conférence de presse tenue lundi. . "Il n'y a que la mère qui puisse supporter cette période de temps."

Les chercheurs ne visaient pas la cigogne dorée de la reproduction totalement sans utérus. Au lieu de cela, ils essayaient de trouver un moyen de sauver les bébés qui ont actuellement une chance de survivre - mais pas beaucoup.

Les naissances aux États-Unis sont prématurées (moins de 37 semaines d'âge gestationnel - 40 semaines à terme) et l'amélioration de la médecine néonatale a rendu ce problème de moins en moins préoccupant. Mais cela signifie qu’il existe une nouvelle catégorie croissante de bébés qui survivent à une «naissance prématurée critique» avant l’accouchement avant 26 semaines de gestation. Les bébés de cette catégorie ont maintenant une chance de survie de 30 à 50%, mais un taux de morbidité de 90%, ce qui signifie que presque tous meurent plus tard d'une complication due à leurs organes mal formés. Et ceux qui le font tendent à souffrir de graves handicaps.

"Ces nourrissons ont un besoin urgent de passerelle entre le ventre de la mère et le monde extérieur, a déclaré Flake dans un communiqué." Si nous pouvons développer un système extra-utérin pour soutenir la croissance et la maturation des organes pendant seulement quelques semaines, nous pouvons améliorer considérablement résultats pour les bébés extrêmement prématurés ".

En d'autres termes, au lieu de placer les bébés extrêmement prématurés dans des incubateurs et de les recouvrir de perfusions, de ventilateurs et de moniteurs, les médecins les placent directement dans l'utérus.

La nouvelle étude n'a pas utilisé de nourrissons humains, mais des moutons. Au cours de plusieurs années, les chercheurs ont mis au point plusieurs prototypes conçus pour soutenir les agneaux prématurés - d'un âge gestationnel équivalent à environ 23 à 24 semaines dans un être humain situé hors de l'utérus.

Le liquide amniotique Ersatz maintient le nouveau-né dans un environnement plus favorable à son corps sous-développé, lui fournissant des nutriments et des facteurs de croissance, et l’environnement scellé le protège des infections. Au lieu de taxer les poumons fragiles et le cœur du fœtus avec des pompes qui entraînent la circulation sanguine et des ventilateurs qui poussent l'air dans leurs poumons, l'appareil maintient le patient en mode de maintien de la vie via son cordon ombilical.

Auparavant, des systèmes similaires ne maintenaient les foetus en vie que quelques jours. Mais la nouvelle étude rapporte presque un mois de gestation - et certains agneaux en bonne santé qui ont continué à se développer comme s'ils étaient encore dans l'utérus. Les agneaux qui ont bénéficié de ce mois supplémentaire d'environnements ressemblant à l'utérus ont été transférés dans des ventilateurs réguliers et semblaient mener une vie d'agneau totalement normale. Au moins un a survécu une année complète.

Voici à quoi ressemblaient ces petits agneaux dans leurs biobags:

Les experts semblent bien le penser. Jay Greenspan, un pédiatre de l'Université Thomas Jefferson qui ne participait pas à l'étude, a déclaré à NPR que le dispositif était un "miracle technologique". Thomas Shaffer, de l'Université Temple, a qualifié cette expérience de "percée majeure". Ce sont quelques superlatifs sérieux pour un commentaire indépendant sur une étude scientifique. Les chercheurs de CHOP déclarent espérer mener des essais humains dans quelques années seulement.

Mais, bien que la technologie soit sans aucun doute prometteuse - une percée rare dans un monde plein de "percées" scientifiques qui ne respectent pas le battage médiatique - cette chronologie peut être excessivement optimiste.

«Cela nécessitera beaucoup de recherche et développement préclinique supplémentaire et ce traitement ne sera pas disponible dans la clinique de si tôt Colin Duncan, professeur de médecine de la reproduction et des sciences à l'Université d'Edimbourg (qui n'a pas participé à la nouvelle étude), a déclaré dans un communiqué. "Des modèles sur moutons ont été utilisés pour injecter des stéroïdes chez les femmes susceptibles d'accoucher d'un bébé prématuré afin d'accélérer le développement pulmonaire du fœtus. Elle a amélioré la survie des bébés prématurés dans le monde entier et a eu un impact considérable sur la pratique obstétricale et néonatale. bien plus de 20 ans pour entrer dans la pratique clinique ".

Un mouton n'est pas un être humain: sa période de gestation est beaucoup plus rapide (seulement 152 jours au total) et ils sont plus grands. Les chercheurs doivent donc réduire l’appareil pour prendre en charge les bébés qui naissent souvent pesant moins d’une livre. Il est difficile de dire si un fœtus humain survivrait aussi rapidement pendant les 4 à 5 semaines qu’il faudrait pour les porter après un danger immédiat. . Ils ne sont pas non plus sûrs que le cordon ombilical humain va coopérer de la même manière que les agneaux l'ont fait. Les agneaux constituent une excellente preuve de concept - l'équipe ne passera pas à l'aveuglette lorsqu'elle tentera d'adapter l'appareil à la vie humaine - mais ce n'est pas comme si elle pouvait utiliser la conception actuelle sur un humain sans aucun changement.

Et puis, il y a la question de savoir à quel point ce nouveau système réussira.

"J'ai parlé à d'autres pratiquants qui pensent que les familles pourraient ne pas être en mesure d'accepter que leur bébé soit placé dans un sac pendant quatre semaines, Brian Gray de l'hôpital Riley pour enfants, a confié à Stat News." C'est très de la science-fiction. Certaines personnes pourraient ne pas être en mesure d'accepter cela. "

Les chercheurs de CHOP insistent sur le fait qu’ils rendront l’appareil convivial pour les familles avant d’atteindre des essais sur des êtres humains - ce n’est pas comme si des bébés humains étaient suspendus dans des sacs sur les murs des unités de soins intensifs néonatals le liquide n'est certainement pas quelque chose que vous attendez quand vous vous attendez.

Et même une fois que cela fonctionne, il y a des limites à ce que l'appareil sera capable de faire. Comme nous l'avons dit précédemment, cela ne va pas totalement remplacer la gestation naturelle - qui sait si ou quand les scientifiques seront capables d'améliorer le dispositif au point qu'il puisse supporter les bébés avant 22 semaines de gestation. Et même ces nourrissons devront être correctement préparés: L'Atlantic signale que les patients devront être livrés par césarienne et recevront un médicament pour les empêcher de respirer dans une grande bouffée d'air, ce qui peut causer des lésions irréparables à leurs poumons délicats . Et ils devront être transférés dans le sac et branchés immédiatement sur leur nouveau placenta.

Ainsi, cette invention miraculeuse ne se fait pas sans heurts - et chaque fois qu’elle parvient réellement aux hôpitaux, elle peut s’avérer difficile à vendre. Mais à terme, le nouvel appareil pourrait en effet sauver beaucoup de petites vies.

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