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Les ouragans d’aujourd’hui tuent de moins en moins d’Américains et les satellites de la NOAA en sont la raison

2021

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Les vacanciers et les résidents de Galveston, au Texas, savaient qu'une tempête approchait le 7 septembre 1900. Mais il n'y a pas eu d'évacuation et la plupart des gens sont restés sur place, ne réalisant pas l'ampleur de la fureur à venir. Le lendemain, la montée des eaux a tué 8 000 personnes.

Cet événement reste la catastrophe naturelle la plus meurtrière de l'histoire des États-Unis. Mais avec des prévisions considérablement améliorées, il est peu probable que cela se reproduise.

"Nous n'attendrons pas une tempête sur Galveston, a déclaré James Franklin, chef de branche de l'unité de spécialistes des ouragans de la NOAA (Agence nationale de l'océan et de l'atmosphère), qui a survolé plus de 80 ouragans à bord d'avions de la NOAA." sera en mesure de prendre des mesures ".

La flotte de satellites météorologiques sophistiqués NOAA est une différence cruciale dans la prévision moderne des tempêtes. Avec des systèmes de suivi des tempêtes aussi avancés, il peut sembler évident de penser que les ouragans font moins de victimes aux États-Unis qu’il ya plusieurs décennies, mais «il n’est pas facile d’estimer leur nombre, a déclaré Franklin. Dans une étude de 2007 publiée dans Natural Hazards Review, des scientifiques ont démontré qu'une meilleure prévision des tempêtes permettait d'éviter jusqu'à 90% des décès qui auraient eu lieu si une technologie sans satellite et sujette aux erreurs avait encore été utilisée pour prédire les ouragans.

Les chercheurs ont découvert qu'entre 1970 et 2004, environ 20 personnes en moyenne sont décédées des ouragans chaque année. Mais si les prévisions étaient aussi erronées que dans les années 50, ils estimaient que 200 personnes seraient mortes chaque année, tout simplement parce que beaucoup plus de personnes s'étaient installées sur la voie des cyclones destructeurs.

"En fin de compte, le nombre de décès a diminué, mais la population côtière a augmenté, dit Hugh Willoughby, auteur principal de l'étude et chercheur sur les ouragans à la Florida International University.

Avec de meilleures prévisions, ces populations vulnérables et en pleine croissance ont plus de temps pour fuir qu’il ya 50 ans. «Ce qui se passait réellement avant 1970, c’était qu’une tempête pouvait tuer quelques centaines de personnes, parfois plus, parfois moins, explique Willoughby. «Depuis 1970, nous avons vraiment réussi à réduire ces événements.»

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Ces chiffres pourraient être utiles pour les législateurs de la nation à considérer. Pour tous les efforts de surveillance de tempête de la NOAA, une note de quatre pages sur le budget de la Maison Blanche obtenue par le Washington Post le mois dernier a révélé d'importantes réductions proposées à la NOAA, notamment 513 millions de dollars pour sa division de données satellitaires. Mais pour donner des nouvelles encourageantes aux millions d’Américains qui vivent dans les cyclones, le Sénat américain a adopté le 30 mars la Loi de 2017 sur la recherche et la prévision météorologiques, qui, comme son nom l’indique, soutient la science des ouragans. Ensuite, le projet de loi sera examiné par la Chambre des représentants.

Après la Seconde Guerre mondiale, les États-Unis utilisaient encore des outils de prévision assez simples. Les avions ont fait de grosses chevauchées dans ces tempêtes, ont trouvé le centre de la tempête, puis sont revenus toutes les six heures pour le retrouver. En 1960, le premier satellite météorologique des États-Unis, TIROS-1, a été mis en orbite, offrant aux prévisionnistes un premier aperçu des nuages ​​menaçants traversant l'océan. À partir des années 1970, des images satellite ont commencé à apparaître sur les téléviseurs, ce qui a rendu les choses beaucoup plus réelles, a déclaré Willoughby.

Toutefois, les prévisions se sont considérablement améliorées au cours des deux dernières décennies. Ce sont les satellites avancés qui font la différence, bien que le calcul sophistiqué ait également joué un rôle important.

«Vous avez besoin d'un bon point de départ, et c'est là que les satellites entrent en jeu», déclare Franklin, de la NOAA. «Au cours des 25 dernières années, ils ont fourni davantage de qualité et de quantité, en particulier sur les océans où il est difficile d'obtenir des mesures.»

Bien qu'il soit difficile de prédire où des conditions météorologiques tumultueuses pourraient se produire, les erreurs de la NOAA en matière de suivi des tempêtes ont été réduites de moitié au cours des 12 à 15 dernières années, explique Franklin. Et il y a cinq ans, l'agence pouvait donner aux résidents en danger 12 heures de préavis supplémentaires qu'un ouragan devait frapper (nous obtenons maintenant 36 heures de préavis remarquées, soit une hausse de 24 heures).

Notre capacité à prévoir l’intensité des tempêtes n’a toutefois pas suivi la prévision des endroits où ces tempêtes pourraient atterrir.

"L'intensité est un problème différent et un problème plus difficile", a déclaré Franklin. «Vous avez besoin de beaucoup plus de détails.» Les facteurs qui influencent l'intensité d'une tempête se produisent à une échelle beaucoup plus petite que les grandes caractéristiques atmosphériques qui poussent les tempêtes géantes.

L'agence s'efforce de comprendre ces détails. «Sauver des vies, c'est aussi obtenir l'intensité nécessaire», déclare Franklin. «Si vous essayez de décider du nombre de personnes à évacuer, vous devez savoir si la tempête est forte.»

Heureusement, une solution prometteuse existe, elle s'appelle le programme d'amélioration des prévisions d'ouragan. "C’est l’effort le plus ciblé pour améliorer les conseils des prévisionnistes en prévision des ouragans, a déclaré Franklin. Son financement, qui soutient à la fois les scientifiques de la NOAA et l’informatique de haut niveau, s'élevait à environ 14 millions de dollars par an.

«C'est une quantité énorme dans le monde des ouragans», déclare Franklin. Mais le budget a été réduit à environ 3 millions de dollars. "Cela signifie que nous ne maintiendrons pas les progrès avec intensité, et c'est une préoccupation", a-t-il déclaré.

Même sans prévision d'intensité précise, le suivi des zones de tempête s'est révélé inestimable pour le public. L’ouragan Katrina a tué environ 1 200 personnes, mais il aurait pu être bien pire. "Si nous n'avions pas eu 60 heures de prévisions, nous nous serions penchés sur 10 000 ou 20 000 personnes, a déclaré Willoughby de la Florida International University." Au crédit des habitants de la Nouvelle-Orléans, ils ont fait ce qu'ils auraient dû faire. Seulement 15% étaient présents lorsque la tempête a frappé. C'est une réponse phénoménale à un ordre d'évacuation. "

Cependant, aucune prévision de tempête ne pourra empêcher des dommages matériels importants. Les gens peuvent fuir, mais les bâtiments restent.

«Il est facile de toucher 10 milliards de dollars», déclare Willoughby. "Attendez-vous à cela toutes les quelques années."

La montée des mers, qui facilite les inondations, rend les dommages matériels plus probables. Willoughby se dirige vers l'ouragan Sandy, une inondation qui a causé près de 70 milliards de dollars de dégâts.

Outre des milliards de dollars de destruction, la montée des mers met en danger la vie. «Ce qui nous préoccupe, c'est la montée des eaux. Ce sera notre grande menace », dit-il. "Il ne fait aucun doute que l'eau en mouvement tue la plupart des gens lors d'un ouragan."

C'était certainement le cas il y a 117 ans à Galveston. Depuis lors, le niveau de la mer a augmenté d’environ huit pouces et l’effet se poursuit.

L'élévation du niveau de la mer est provoquée par le réchauffement des océans, qui entraînent la dilatation de l'eau, et par la fonte des glaces, notamment des glaciers, qui se retirent dans le monde. Si suffisamment de glace venait à fondre, le niveau de la mer pourrait monter d’au moins trois pieds - ou plus - d’ici la fin du siècle.

«Les glaciologues courent avec les cheveux en feu et ils ont peut-être raison», dit Willoughby.

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