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La cendre volcanique et une ancienne merde révèlent la tragique histoire des pingouins

2021

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Il faut dire que Stephen Roberts, chercheur au British Antarctic Survey, et ses collègues de plusieurs universités européennes - l'Université de Brême en Allemagne, l'Académie des sciences de Pologne et l'Université de Cardiff, entre autres - n'ont pas cherché à résoudre un mystère. Ou du moins, pas l'une des plus grandes colonies de manchots papous de l'Antarctique. Mais une nouvelle étude publiée aujourd'hui dans la revue Nature Communications suggère qu'ils sont tombés sur un véritable défi.

Roberts et sa compagnie se sont rendus en Antarctique pour collecter les sédiments du fond d'un lac, ce qui nous donne un aperçu régional des impacts historiques du changement climatique.

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"Nous connaissons la situation à plus grande échelle du changement climatique passé, disons au cours des 10 ou 12 000 dernières années sur une base globale, sur la base de nombreux enregistrements de carottes de glace, a déclaré Roberts." Cependant, de nombreux impacts pouvant survenir à certains endroits sont: genre de changements régionaux. Parce que nous avons beaucoup plus de lacs que de calottes glaciaires dans beaucoup de régions, nous sommes en mesure de reconstituer les températures de beaucoup plus d'endroits avec des techniques comme celle-ci. "

Tout en analysant les sédiments lacustres de l’Antarctique Island Ardley, ils sont tombés sur une prime inattendue: des os de manchots. "L'objectif initial de l'étude n'était pas d'y aller pour découvrir l'histoire de la colonie de manchots sur l'île Ardley, mais plutôt pour un changement relatif du niveau de la mer", a déclaré Roberts. "Mais après avoir trouvé les ossements et avoir trouvé des schémas de géochimie très disparates dans l'échantillon central, nous avons pensé qu'il serait intéressant d'étudier un peu plus loin."

Les scientifiques savaient depuis un moment que les manchots papous, qui vivent sur l’île Ardley depuis 6 700 ans, connaissent périodiquement de fortes baisses de population. Les manchots papous, qui comptent actuellement environ 5 000 couples sur l’île Ardley, sont reconnaissables aux autres manchots par une tache blanche sur leurs plumes noires qui commence derrière leur œil et s’enroule autour de la couronne. De même, alors que d’autres manchots antarctiques comme les Adéliens passent une grande partie de leur temps sur des morceaux de glace de mer antarctique gelés, les manchots Gentoo, qui sont les manchots les plus septentrionaux de l’Antarctique, passent beaucoup de temps sur la terre ferme.

Les archives historiques montrent que la population de Gentoo a diminué de manière abrupte cinq fois au cours des 6 700 dernières années. Mais toutes les baisses n’étaient pas corrélées aux changements climatiques et aux effets plus généraux sur l’environnement. Les sédiments lacustres ont fourni un indice indispensable.

À environ 100 km au sud-est de l'île Ardley se trouve Deception Island, une île au nom inquiétant, parce que de l'extérieur, elle ressemble à une île normale, mais si vous passez à travers un passage, vous découvrirez qu'il s'agit en réalité d'un anneau. La voie navigable intérieure est en fait la caldera inondée d’un grand volcan actif.

Les analyses géochimiques du chercheur sur l'échantillon de sédiments lacustres, qui comprenaient un nouveau type de technique de marquage biologique permettant de reconstituer les changements au fil du temps, ainsi qu'une analyse de la concentration variable de caca de guano ou de manchot et de cendres volcaniques, ont permis de mettre au jour un phénomène tragique. Vérité: chaque fois que le volcan de l'île de la Déception avait une éruption importante, les retombées qui en résultaient étaient suffisantes pour anéantir presque complètement la population de manchots de l'île Ardley.

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"Cette étude révèle l'impact grave que les éruptions volcaniques peuvent avoir sur les manchots et à quel point il peut être difficile pour une colonie de se rétablir complètement", a déclaré Claire Waluda, écologiste du manchot pour le British Antarctic Survey. «Une éruption peut enterrer des poussins de manchots dans des cendres abrasives et toxiques. Même si les adultes peuvent nager, ils sont peut-être trop jeunes pour survivre dans les eaux glacées. Des sites de nidification appropriés peuvent également être enterrés et rester inhabitables pendant des centaines d'années. "

Exactement comment les cendres bouleversent leur population, ce qui arrive aux manchots et pourquoi il faut entre 400 et 800 ans pour que leur nombre rebondisse, qui feront l’objet de recherches futures. Mais cette étude nous rappelle de manière lassante à quel point des événements apparemment lointains peuvent avoir des effets catastrophiques qui perdurent pendant des siècles. Et ce malheureux passé pourrait ne pas rester enfoui: les populations de manchots anéanties par les éruptions historiques avaient à peu près la même taille que celle qui existe aujourd'hui et le volcan est toujours actif.

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