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Nous avons besoin de plus de "fermes corporelles" pour comprendre comment les cadavres se décomposent

2021
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Le 2 septembre 1998, le vol 111 de Swissair a plongé dans l’océan Atlantique, faisant plus de 200 morts. Lorsque le temps est venu de récupérer leurs corps, une morgue temporaire a été mise en place, avec du ruban jaune pour marquer les espaces de 3 pieds par 6 pieds pour chaque personne. Il y avait peu d'informations sur ce qu'il advient des corps plongés dans l'eau, alors les enquêteurs pensaient que les passagers seraient complètement intacts.

«Tout le monde, y compris l'armée, pensait que lorsque l'avion s'immobiliserait au fond de l'océan, il serait là, avec tout le monde à l'intérieur, mort bien sûr, mais assis dans leur siège… attachés comme s'ils étaient dans la vie», déclare Gail Anderson, entomologiste légiste à la Simon Fraser University à Burnaby, en Colombie-Britannique. Cependant, «Alors que les forces G et les forces similaires tombaient dans l’eau, personne n’en est sorti grand comme un petit sac GladWare. Ils ont été complètement détruits. "

Près de 20 ans plus tard, nous ne savons toujours pas comment les corps se décomposent ou se décomposent dans l'eau. Il est plus difficile et coûteux de placer et d'étudier les carcasses sur le fond de la mer que sur terre. "Il y a eu beaucoup plus de recherches sur la terre que sur l'eau, et même ces recherches font défaut à bien des égards", explique Erin Kimmerle, anthropologue légiste et directrice de l'Institut d'anthropologie médico-légale et de sciences appliquées de l'Université de Floride du Sud à Tampa.

Cela désavantage les enquêteurs, en particulier dans les zones côtières comme la Floride. "Nous ne le comprenons pas, nous ne savons pas ce que dit Anderson." Et malheureusement, beaucoup de personnes meurent dans l'océan… des victimes d'homicide sont jetées à la mer, mais vous allez aussi avoir… des catastrophes maritimes, des avions qui tombent, les bateaux qui descendent, les tsunamis ".

Mais les chercheurs commencent à combler les lacunes de nos connaissances. Anderson abaisse les carcasses de porc sur le fond marin pour les filmer à mesure qu'elles se décomposent. Et Kimmerle et son équipe envisagent d'étudier comment se décomposent les cadavres dans les conditions d'humidité unique de l'État dans un nouvel établissement en Floride. L'institut médico-légal de Floride pour la recherche, la sécurité et l'entraînement tactique (FIRST) sera le septième "corps de métier" aux États-Unis. Lentement, les chercheurs tentent de comprendre comment l’eau peut fausser la décomposition ou endommager le corps.

Territoire trouble

L'eau peut interférer de plusieurs manières dans une enquête. D'une part, l'eau rend plus difficile l'estimation de la durée de vie d'une personne. "Parfois, nous voyons que les choses sont préservées un peu plus que ce à quoi nous nous attendions et parfois, nous voyons l’opposé, dit Kimmerle.

Les chercheurs savent que les tissus peuvent persister dans une eau froide ou pauvre en oxygène, mais il est rarement simple de prévoir comment un corps se décompose. De nombreux éléments peuvent jouer un rôle, tels que la profondeur et le fait que le corps repose ou non en eau douce ou salée. «Cela varie vraiment vraiment», déclare Anderson. «Dans certaines de mes expériences, nous avons eu des carcasses de porcs au cours des derniers mois et des mois sans presque aucun changement, et dans certains cas, ils ont été squelettisés en trois jours».

Sur terre, un corps va gonfler lorsque les bactéries décomposent ses tissus et libèrent des gaz. À de grandes profondeurs, la pression est trop forte pour que cela se produise. Dans les eaux moins profondes, cependant, des gaz piégés peuvent se former et faire flotter un corps à partir du fond de la mer, et même dicter quels charognards peuvent l'atteindre. "Dans certaines de mes carcasses, il tenait le corps à deux ou trois pieds du sol, presque comme un ballon, et cela affectait beaucoup le type d'animaux qui les colonisait et ce que ne disait pas Anderson.

L'humidité peut également transformer les graisses en une substance cireuse appelée adipocere, qui rend les corps difficiles à identifier. "Cela peut donner l'impression qu'une personne est beaucoup plus lourde qu'elle ne l'était et déformer les caractéristiques, explique Kimmerle." Nous essayons de procéder à des reconstructions faciales - et cela peut être particulièrement difficile, car il peut y avoir des caractéristiques, mais ce sont des artefacts de la décomposition. processus, ce n'est pas vraiment à quoi la personne ressemblait ".

L'eau en mouvement peut frapper un corps. «Dans de nombreuses situations, la famille a la chance de n'avoir qu'un seul os», déclare Anderson.

Même les corps relativement intacts ne sont pas faciles à déchiffrer. "On peut avoir des restes en train de cogner des pierres et des pylônes et des objets dans l'eau. Cela peut créer beaucoup de traumatismes, dit Kimmerle. Ces marques peuvent être impossibles à distinguer des blessures infligées au moment de la mort.

«Est-ce que quelque chose s'est passé après le décès de la personne - un bateau à moteur est-il venu et l'a-t-il frappé par rapport à autre chose? Parfois, cela peut sembler évident, mais souvent ce n’est pas le cas », déclare Kimmerle.

Se régaler de chair

Les habitants de l'eau peuvent aussi compliquer les choses. Sur terre et même en eau douce, les insectes dévoreront un corps. En mer, il est plus probable que vous trouviez d'autres arthropodes, tels que des crabes et des poux du poisson, ou, moins souvent, des poissons ou des requins, explique Anderson.

Elle a vu à quel point une eau riche en oxygène peut mieux accueillir des charognards voraces. "Dans certaines zones ... il y avait une telle quantité d'amphipodes sur eux que vous ne pouviez pas voir la carcasse, comme dit Anderson." Même les barres de la cage étaient complètement couvertes et la zone environnante pendant environ un mètre. Et puis, quand ils sont tombés, il ne restait plus que des os. "

Ces crustacés peuvent entraver les efforts des plongeurs pour récupérer un corps. "À certains moments de l'année, le corps pourrait être tellement recouvert d'amphipodes qu'il ne serait peut-être plus reconnaissable en tant que cadavre. Anderson et sa collègue Lynne S. Bell ont écrit le mois dernier dans le journal Insects ." Ils peuvent être très dangereux pour les plongeurs. lorsqu'ils sont à proximité, car ils sont extrêmement irritants lorsqu'ils envahissent le visage des plongeurs, mordent et tentent de se dissimuler sous le masque, ce qui peut provoquer une grave réaction de panique. "

Et un corps dévoré par des charognards marins peut ne pas ressembler à un corps colonisé par des insectes sur terre. "Les poux du poisson en particulier, ils mangent de l'intérieur, donc une minute, ça a l'air d'aller, puis la minute suivante, ça se dégonfle, et la dernière chose à faire est la peau, dit Anderson." Alors que sur terre, vous êtes plus susceptible d'avoir la colonisation par les asticots, et… ils vont d'abord enlever les tissus du visage ou les zones blessées. "

Et, bien sûr, les traces laissées par les créatures marines compliquent la tâche des enquêteurs pour savoir comment une personne est décédée. «Il est très difficile de déterminer ce qui est causé par un animal et par la décomposition naturelle, ainsi que par une blessure avant que la carcasse ne soit plongée dans l'eau», explique Anderson.

Rarement, cependant, ces dommages sont moins mystérieux qu'ils pourraient apparaître en premier. C'est le cas des seize pieds humains habillés d'espadrilles qui se sont échoués dans le nord-ouest du Pacifique depuis 2007.

«Les médias ont été extrêmement enthousiastes à l'idée de cela et ont pensé qu'il y avait un tueur en série qui courait partout», a déclaré Anderson. «Si vous parlez à des gens en Nouvelle-Zélande, en Australie, dans tout endroit où les côtes sont larges, les pieds se lavent à terre… ce qui se passe est tout à fait normal.»

Quand un corps est transporté dans l'eau et que des animaux affamés l'attaquent, il est normal que les pieds se détachent. Et, lorsqu'ils sont attachés à des chaussures de course flottantes, il n'est pas étonnant que ces pieds flottent ensuite à la surface.

«Nous n'avons vu aucun pied se laver à terre avec des sandales ou des talons aiguilles; ils ne flottent pas. Dans ces cas, il s’agit donc de morts naturelles, de suicides ou d’accidents, et non pas d’homicides », a déclaré Anderson. "J'ai pu montrer avec des vidéos exactement comment les crabes les désarticulaient."

La voie à suivre

À l’avenir, Anderson et son équipe souhaitent examiner la dégradation des carcasses dans les eaux tropicales ou dans les eaux profondes au large de l’île de Vancouver. Ils tiennent des caméras sur leurs carcasses de porc tout au long de leur dégradation. «Ainsi, lorsque nous voyons une marque sur la carcasse, nous pouvons voir ce qui l’a provoquée», dit-elle.

Il n'est pas si difficile de comprendre pourquoi un corps suit un modèle particulier de décomposition dans ces eaux soigneusement surveillées, explique Anderson. «Mais dans les régions où aucune expérience n’a été réalisée, soit 99, 9% du monde, nous ne savons pas ce qui se passe. Nous devons faire des expériences dans chacun de ces domaines pour le savoir. "

C'est aussi pourquoi il est important d'avoir des corps de ferme comme FIRST dans de nombreux environnements différents. Même sur terre, l'humidité peut influencer la décomposition d'un corps. "Au Tennessee, dans leurs installations ... un corps à la surface peut prendre un an pour être complètement squelettisé. Un an plus tard, vous pouvez souvent avoir un tissu essentiellement momifié, la peau est toujours recouverte de nombreux os, comme le dit Kimmerle." En Floride, en particulier en été et à l’automne, nous assistons à une squelettisation complète en quelques semaines (...) quand il fait sec, les choses se momifient et les tissus se dessèchent plus que s’ils sont mouillés. "

Les variations de température, les animaux affamés et même le type de sol peuvent tous contribuer à la façon dont les corps pourrissent dans différentes parties du pays. "Il y a beaucoup de questions différentes qui rendent les études locales très importantes, déclare Kimmerle.

Elle espère créer un atlas de la décomposition des corps dans l'environnement unique de la Floride. Et les fermes de corps peuvent offrir d'autres avantages aussi, dit-elle. FIRST conservera ses restes squelettiques donnés dans des collections permanentes et à jour pour faciliter la recherche sur la meilleure façon d'identifier les personnes, entre autres projets.

Elle est également désireuse de former les plongeurs sur ce qu’il faut rechercher lors de la recherche de restes humains. «Très peu d’entre eux, voire aucun, ont suivi un cours pratique d’identification des os», déclare Kimmerle. "Donc, si vous ne connaissez même pas un fragment d'os d'un autre, cela peut vraiment contribuer au défi."

Kimmerle, Anderson et d'autres chercheurs sont en train de percer le mystère de ce que l'eau fait pour les corps. Plus nous comprenons ce qu'il advient des corps dans l'eau et les terrains humides, plus il y aura de réponses pour les vivants. Un jour, leur travail donnera peut-être à tout le monde une meilleure idée de ce à quoi s'attendre - des plongeurs envoyés à la recherche d'un corps, des enquêteurs qui tenteront de comprendre ce qui s'est passé, aux parents en attente de réponses.

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