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Nous dormons moins en vieillissant parce que notre cerveau ne pense pas que nous sommes fatigués

2021

C'est un fait connu qu'en vieillissant, nous dormons moins. Mais le raisonnement derrière ce phénomène est mal compris. Les personnes âgées dorment-elles moins parce qu’elles ont besoin de moins de sommeil ou tout simplement parce qu’elles ne peuvent pas obtenir le sommeil dont elles ont besoin?

Dans une revue publiée aujourd'hui dans la revue Neuron, un groupe de chercheurs de l'Université de Californie, Berkeley, soutient que cette dernière - en raison de certains mécanismes cérébraux qui changent en vieillissant, nous sommes incapables de dormir suffisamment. Les chercheurs affirment que ces connaissances leur donnent non seulement une plate-forme pour développer des médicaments ciblant ce problème, mais également un moyen de mettre en œuvre les thérapies déjà disponibles pour traiter ces problèmes.

L’auteur de l’étude, Matthew Walker, responsable du laboratoire du sommeil et de la neuro-imagerie de Berkeley, a déclaré que chaque animal de la planète avait besoin de dormir. Cela signifie que le sommeil a probablement évolué parallèlement à la vie elle-même. Cependant, selon Walker, selon l'évolution, le sommeil est la chose la plus stupide que vous puissiez faire. "Pendant que vous dormez, vous êtes rendu inutile: vous êtes inconscient, vous ne vous nourrissez pas et ne socialisez pas, et vous êtes vulnérable aux prédateurs. Sommeil Selon Walker, le sommeil est vital pour la vie elle-même, car tous les organes et systèmes de régulation importants ont besoin de dormir pour fonctionner correctement.

Et ces dernières années, les scientifiques ont commencé à trouver des liens de causalité entre l'absence de cet état inconscient nécessaire et une foule de maladies telles que les maladies cardiovasculaires, le diabète et l'obésité. Dans le même temps, les chercheurs ont appris qu’au fur et à mesure que nous vieillissons, notre capacité à obtenir un sommeil réparateur diminue.

Walker et ses collègues soutiennent que c'est le résultat d'une perte de connexions neuronales dans le cerveau qui détecte les signaux de somnolence. Dans des expériences comparant la quantité et le type de signaux chimiques impliqués dans le sommeil chez des souris plus jeunes à des souris plus âgées, les neuroscientifiques ont découvert que la signature chimique était la même, quel que soit l'âge du rat. Le problème, dit Walker, est que les récepteurs dans le cerveau qui reçoivent ce signal diminuent avec l'âge. En d'autres termes, le cerveau vieillissant a les mêmes signaux de sommeil à l'intérieur, mais il est incapable de détecter ces signaux. "C'est presque comme une antenne radio faible comme le dit Walker. Le signal est là, mais l'antenne ne peut tout simplement pas le capter."

Selon M. Walker, l’aspect le plus excitant de cette situation est qu’alors que nous pensions que la privation de sommeil était une conséquence du vieillissement, nous pensons maintenant que le manque de sommeil est peut-être en fait un facteur qui contribue au vieillissement. Il espère que cette façon de penser conduira à de meilleurs traitements pour lutter contre cet aspect universel du vieillissement.

Vous pourriez être surpris de savoir quand cette privation de sommeil commence. Walker dit que les individus ne devraient pas penser que cela ne se produit que lorsqu'ils atteignent leur troisième âge. Le déclin du sommeil commence souvent à la fin de la vingtaine et au début de la trentaine et se poursuit sur une piste de descente régulière au fil du temps. En fait, quand une personne atteindra 50 ans, elle ne disposera que d'environ 50% du sommeil profond qu'elle avait au début de la vingtaine. À 70 ans, les individus ont peu ou pas de sommeil profond de grande qualité. Au lieu de passer par les cycles de sommeil appropriés qui garantissent une nuit bien reposée, ils se réveillent toute la nuit, inhibant constamment le sommeil profond qui est essentiel au bon fonctionnement du cerveau. «C’est probablement l’un des changements physiologiques les plus dramatiques qui se produisent avec le vieillissement», déclare Walker.

Alors, que pouvons-nous faire à ce sujet? Malheureusement, il n'y a pas de solution miracle. Peu de recherches ont été menées sur la mise au point de traitements médicamenteux qui cibleraient ces récepteurs de la somnolence afin de prévenir, ralentir ou inhiber leur déclin. De plus, les somnifères (qui sont souvent prescrits aux personnes âgées) fournissent seulement une sorte de sommeil sous sédation; Bien que vous ne vous réveilliez pas toute la nuit, vous ne bénéficiez toujours pas du sommeil profond nécessaire.

Des études récentes ont montré que la stimulation électrique du cerveau - lorsque vous introduisez une petite quantité de tension dans le cerveau - appliquée aux jeunes adultes endormis augmente la taille et la qualité des ondes cérébrales associées au sommeil profond. Walker espère pouvoir essayer cela aussi chez les adultes plus âgés. Cependant, ajoute Walker, il existe d’autres méthodes moins extrêmes, notamment la thérapie cognitivo-comportementale, qui ont fait leurs preuves dans le traitement de l’insomnie.

Et bien que nous ne puissions rien faire pour empêcher les pertes de récepteurs du cerveau à mesure que nous vieillissons, nous pouvons toujours faire un effort pour obtenir une meilleure nuit de sommeil. Walker suggère de petites choses, comme éviter la caféine après le début de l'après-midi, dormir dans une pièce légèrement plus froide que ce qui est confortable et faire de l'exercice régulièrement (mais pas dans les trois heures qui précèdent votre coucher). Et nous pouvons être assurés que les scientifiques travaillent dur sur les moyens de traiter et de prévenir le manque de sommeil à mesure que nous vieillissons.

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