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Que serait l'Amérique sans l'EPA?

2021

Remarque : il s'agit de la deuxième partie d'une série de quatre articles sur la United States Environmental Protection Agency. L'agence, ses politiques et la science sur laquelle reposent ces réglementations ont fait l'objet d'un examen minutieux ces dernières semaines. En fait, l'agence risque d'être considérablement réduite ou entièrement démantelée. Vous pouvez en apprendre plus à ce sujet en lisant la première partie. Cette semaine, nous allons nous intéresser à l'histoire de l'agence. Et consultez cette galerie de photos de ce à quoi ressemblait l'Amérique aux débuts de l'EPA.

«Notre mémoire est constituée de nos mémoires individuelles et de nos mémoires collectives. Les deux sont intimement liées. Et l’histoire est notre mémoire collective. Si notre mémoire collective nous est enlevée, elle est réécrite, nous perdons la capacité de nous maintenir nous-mêmes. - Haruki Murakami

Il existe une histoire, souvent dite apocryphe, de l’environnementalisme américain dans les années 1960.

L’histoire est la suivante: en 1969, la rivière Cuyahoga, en Ohio, était tellement polluée qu’elle a littéralement pris feu. Ces horribles preuves de la pollution généralisée du pays ont incité les Américains à agir. Le 22 avril 1970, les États-Unis ont célébré le tout premier Jour de la Terre. Quelques mois plus tard, nous avons créé l’Environmental Protection Agency et le Congrès a adopté la loi sur la qualité de l’air. En 1972, la Clean Water Act a suivi.

Cette histoire est très soignée et compacte. Le livre de Rachel Carson, Silent Spring Spring, publié en 1962, contient un livre qui nous a sensibilisés aux risques de pollution de l'environnement. Et puis la rivière Cuyahonga a allumé un feu sous nous, poussant les politiciens à agir enfin.

Mais ce n'est pas tout à fait vrai.

La rivière Cuyahoga a en effet pris feu à plusieurs reprises, y compris une fois en 1952 et de manière assez spectaculaire en 1958. En fait, les images de la plus grande conflagration de 1958 sont souvent qualifiées à tort de l'affaire plus célèbre de 1969. Mais aucun de ces incendies antérieurs n’a retenu l’attention de la presse nationale, ni de l’imaginaire américain, tout à fait comme lors de l’incendie de 1969.

Incidemment, les habitants de Cleveland en avaient finalement assez de leur rivière assiégée environ un an plus tôt. Ils avaient passé une obligation de 100 millions de dollars pour financer le nettoyage du Cuyahoga en 1968. Le Cuyahoga devint le symbole des problèmes de pollution en Amérique, au moment même où ses gardiens décidèrent enfin de le nettoyer.

Les habitants de Cleveland ne sont pas les seuls Américains à s'être égarés sur les externalités de l'industrialisation. À cinq cents kilomètres de là, la rivière Hudson de New York, célèbre pour sa fécondité de poissons et sa vie marine, en particulier ses huîtres, était désormais synonyme de brûlure.

"Les enfants Yonkers de ma génération ne savaient que trois choses à propos de l'Hudson et avaient écrit John Cronin dans le livre The River Keepers." C'était la frontière entre New York et le New Jersey; les palissades verticales et sombres de la rive opposée tirent leur nom d'un parc d'attractions situé au sommet; et les eaux de la rivière étaient trop polluées pour la baignade ".

À l'époque, les communautés déversaient leurs eaux usées brutes (urine et fèces) directement dans la rivière. Les habitants de la région ont déclaré que la couleur des voitures fabriquées par General Motors était indissociable des solvants disséminés dans les eaux de Hudson. C'est pourquoi, en 1965, les New-Yorkais ont voté en faveur de la loi intitulée Pure Waters Bond Act, dotée d'un milliard de dollars, destinée à financer le traitement des eaux usées.

En 1965, le Congrès adopta la loi sur la qualité de l'eau. En 1972, le Congrès a élargi la loi pour devenir ce que nous appelons maintenant la Loi sur l'eau saine. En 1963, le Congrès vota la loi sur la qualité de l'air, qui était une version plus forte de la loi de 1955 sur la lutte contre la pollution de l'air.

Une étude de la législation - aux niveaux local, régional et national - des années 1940 à 1970 (lorsque le président républicain Richard Nixon a créé l’Environmental Protection Agency avec un soutien bipartite) donne à l’histoire de la rivière Cuyahoga un autre ton.

L’incendie de 1969 n’était pas important car il a poussé Clevelanders à agir - ils l’avaient déjà fait. Mais quand le Cuyahoga a pris feu ce dimanche matin et a fait la couverture de Time, l'incident a révélé deux choses. Premièrement, l'Amérique en tant que nation avait commencé à se préoccuper de notre environnement. Et deuxièmement, ce n’était pas un problème que seuls les États pouvaient gérer. Il suffisait de regarder les forêts de la Nouvelle-Angleterre pour comprendre pourquoi.

Dans les années 60 et 70, les pluies acides ravageaient les forêts de la Nouvelle-Angleterre. Les pluies acides sont le produit du dioxyde de soufre et des oxydes d'azote qui se mélangent à l'eau de l'atmosphère avant de tomber sur le sol sous forme de pluie ou de neige. Dans ce cas, les pluies sont tombées sur les mêmes bois, ruisseaux et étangs qui ont inspiré Thoreau à écrire Walden. L'eau - la chose même dont ils avaient besoin pour prospérer - les tuait.

La source des problèmes de la Nouvelle-Angleterre était claire: les centrales à charbon du Midwest. Les vents dominants transportent la pollution du Midwest au nord-est. La région est particulièrement menacée, car ses formations géologiques sont moins capables de neutraliser l'acidité sous la pluie. Le résultat était des forêts mourantes. Pour sauver la Nouvelle-Angleterre, le Midwest devait produire moins de pollution atmosphérique — et avant l’EPA, cela n’allait tout simplement pas se produire.

"Un État comme l'Ohio ne va pas réduire les émissions pour sauver les forêts de la Nouvelle-Angleterre", a déclaré Eric Schaeffer. Avant que Schaeffer ne devienne directeur exécutif du groupe de surveillance de l'environnement, Environmental Integrity Project, il travaillait pour l'EPA sous trois administrations. «Peut-être qu'ils devraient, mais cela ne cause pas un tel problème dans l'Ohio. Ils ne vont pas se porter volontaires pour dépenser de l'argent pour que leurs usines réduisent leurs émissions en installant des épurateurs. Ça n'arrivait pas. Viennent ensuite ces lois visant à réduire la pollution entre États et à fixer des exigences minimales. Donc, vous bénéficiez de protections de base où que vous viviez. "

Les États de la Nouvelle-Angleterre peuvent adopter autant de règlements qu'ils le souhaitent, mais ils ne veulent rien dire si les États du Midwest n'agissent pas. Les crabiers de la baie de Chesapeake dépendent du comportement des agriculteurs de cinq États: New York, Pennsylvanie, Virginie, Maryland, New Jersey, Delaware et Washington. Le bassin versant du fleuve Mississippi touche 31 États américains et 2 provinces canadiennes. Il est difficile de penser à des accords bilatéraux qui pourraient contrôler cela. En fait, nous savons d'expérience que c'était pratiquement impossible.

Aujourd’hui, nous nous retirons de l’air vif et saturé de villes comme Beijing et New Delhi. Ce faisant, nous oublions l'histoire récente de nos propres villes, pleines de pollution tout aussi épaisse. Comme le montrent ces photos, nous ne sommes pas si éloignés de l'époque où des villes comme Louisville vivaient sous un dôme de smog. Un moment où nous avons déversé de la pollution dans notre eau potable. Une époque où les promoteurs ont construit des quartiers au-dessus de déchets toxiques.

"Nous devons nous féliciter du chemin parcouru", a déclaré le représentant Don Beyer, membre du Comité scientifique de la Chambre, vice-classeur. "Si l'EPA est stoppé là où il est, il est bien en avance sur celui où nous étions lorsque Rachel Carson a publié Silent Spring. "

Mais si nous nous débarrassons de l'EPA aujourd'hui, nous serons moins en mesure de nous adapter aux nouveaux dangers. Et ces dangers continueront à venir. L'industrie chimique développe 2000 nouveaux produits chimiques chaque année. Sans l'EPA pour contrôler l'industrie - ou en cas de disparition de la réglementation existante de l'agence -, comment allons-nous faire face à la nécessité de nettoyer ces substances?

«Cela nous rend simplement de moins en moins en santé et moins en sécurité», a déclaré Beyer.

C'est une question que PopSci continuera d'explorer dans les prochaines semaines. Restez à l'écoute.

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