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Ce que vous devez savoir sur l’effondrement du pont de feu à Atlanta

2021
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Jeudi, aux heures de pointe du soir, des milliers de personnes à Atlanta se dépêchaient de rentrer chez elles, endurant toutes les agonies normales de la circulation et du covoiturage inhérentes à la vie dans une grande région métropolitaine.

Soudain, de la fumée et des flammes ont éclaté sous le viaduc sur une section de la I-85 en direction du nord, l'une des principales artères de circulation de la ville.

La circulation s'est arrêtée alors que les pompiers s'efforçaient d'éteindre l'incendie sous le pont.

Ensuite, le pont s'est effondré.

Heureusement, personne n'a été blessé ou tué lors de l'incident et les pompiers ont réussi à éteindre les flammes. Mais le trafic est encombré dans toute la région: plus de 200 000 personnes utilisent le pont quotidiennement. Certaines agences de la ville ont commencé leurs jours plus tard pour permettre aux employés de travailler, et certaines écoles ont complètement annulé leurs cours. Le gouverneur de Géorgie a déclaré l'état d'urgence.

Le ministère des Transports de Géorgie a maintenant la tâche peu enviable de déterminer la cause de l’effondrement des voies en direction du nord, de l’ampleur des dégâts sur les voies en direction du sud et de déterminer comment démolir et reconstruire une autoroute de 700 pieds. Les résidents d'Atlanta, qui ne connaissent pas de problèmes de circulation intenses, font face à des détours et commenceront sans doute à explorer des solutions de rechange à leur routine habituelle. Des services supplémentaires ont été ajoutés aux transports publics locaux pour répondre à la demande accrue.

Sous-titres DOT ":

«Ce qui était vraiment intéressant pour moi, c'est qu'ils ne connaissent pas la cause de l'incendie», explique Jerome Lynch, professeur d'ingénierie à l'Université du Michigan. Lynch a déjà vu des incendies fermer des ponts. «Habituellement, il est associé à un camion qui a eu un accident sous ou à proximité d'un pont, ou une collision entre un camion et un pont menant à une fermeture», explique Lynch.

Dans ce cas, le feu semble avoir pris naissance quelque part en dessous, près des matériaux de construction stockés sous le viaduc. Mais au-delà, peu de choses sont connues.

Lors d'une conférence de presse, les responsables ont déclaré que le matériau stocké sous le pont était "un conduit en plastique haute densité, un matériau non combustible utilisé pour enfermer des câbles et des câbles à fibres optiques dans les projets de construction. Les responsables n'ont toujours aucune idée de la cause de l'incendie.

Mais ces matériaux auraient-ils dû y être stockés? «Vous ne pouvez rien installer sous le pont», explique Mohamed Mahgoub, professeur associé d'ingénierie au New Jersey Institute of Technology. "C'est très dangereux."

Mahgoub inspecte, réhabilite et conçoit des ponts depuis des années. Selon lui, le stockage de matériaux sous un pont peut non seulement constituer un risque d'incendie, mais également entraver la capacité des inspecteurs d'accéder au pont et de l'évaluer à la recherche des dommages existants.

Abstraction faite du mystère de la cause de l’incendie, il reste beaucoup de questions sur la défaillance structurelle.

«Lorsque vous voyez un pont s'effondrer, vous ne tirez pas des conclusions imparfaites», explique Mahgoub. "Parfois, vous ne pouvez pas juger la raison de l'effondrement tout de suite, vous devez attendre les inspections."

Cela signifie généralement d'envoyer des échantillons au laboratoire pour analyse, de prendre des photos détaillées du site et d'essayer de créer une analyse médico-légale de ce qui ne va pas.

Lynch dit qu'étant donné l'incendie prolongé, l'effondrement éventuel du pont n'était pas surprenant. «Ce n'était pas complètement inattendu. Généralement, lorsque des ponts sont associés à des incendies, l’effondrement est l’un des paramètres possibles de ce type d’événement. "

"L'effet de l'incendie sur n'importe quelle structure, qu'il s'agisse d'un pont ou d'un bâtiment, est qu'il affaiblit souvent la structure, selon Lynch. Contrairement à l'acier, le béton supporte mal la tension. Même les ponts qui semblent être en majorité du béton sont souvent renforcés d'acier .

«Le béton peut supporter des températures plus élevées que l'acier. L'acier fond à basse température », déclare Mahgoub. "Une fois que les barres ont fondu, c'est comme si elles n'étaient pas là."

Mais même si le pont a échoué et qu’Atlanta est confrontée - à tout le moins - à plusieurs mois de réparations, le pont a fait son travail d’une manière très cruciale. Il ne s'est pas écroulé sous l'effet de la chaleur du feu, mais a succombé pendant une période (relativement) longue, suffisamment longue pour que les fonctionnaires puissent fermer le pont et faire sortir les gens de la zone.

«C'est l'une des choses que nous essayons de faire en tant qu'ingénieur en structure. Si la structure devait échouer, ils devraient échouer sur une longue période afin que nous puissions évacuer la structure », a déclaré Lynch. «La sécurité des personnes est notre priorité numéro un."

Cet effondrement de pont est le genre d'événement soudain qui peut être difficile à planifier. Mais les autres ponts du pays sont confrontés à des défis beaucoup plus longs, car des ponts vieux de plusieurs décennies vieillissent et se détériorent.

Les ponts en Géorgie ont un grade C de l'American Society of Civil Engineers, soit légèrement moins que le grade C + moyen pour les ponts à travers le pays.

Lynch et Mahgoub travaillent tous deux sur des capteurs qui peuvent être installés dans les anciens et nouveaux ponts afin de surveiller de nombreux signes vitaux, de la température à l'humidité, en passant par le bruit de la circulation, et de résoudre les problèmes bien avant qu'ils ne se produisent.

Des capteurs sont lentement installés dans les initiatives à travers le pays, mais certaines des opportunités les plus élémentaires en matière de sécurité se présentent lors d'inspections régulières pour vérifier les problèmes. Les ponts sont censés être inspectés tous les deux ans par des inspecteurs qualifiés et certifiés, mais les fonds alloués aux inspections par les gouvernements des États et les administrations locales peuvent être très dispersés. Mahgoub espère que de tels événements montrent l’importance de contrôles réguliers.

"L'inspection des ponts est très importante, a déclaré Mahgoub. Nous parlons de vies humaines."

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