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Pourquoi la biologie fondamentale est-elle si importante dans la recherche biomédicale?

2021

L'une des histoires les plus déchirantes au sujet d'un plan expérimental abyssal concerne la sclérose latérale amyotrophique (SLA), mieux connue sous le nom de maladie de Lou Gehrig. La recherche d'un traitement pour cette maladie dégénérative mortelle fait l'objet de nombreuses études si mal conçues qu'elles n'ont offert que de faux espoirs aux personnes condamnées à la peine capitale en même temps que leur diagnostic. Tom Murphy était l'un d'entre eux.

Une fois une figure imposante, Murphy avait joué au football et au rugby à l'université. Son armature de six pieds trois pieds et sa poitrine de canon lui donnaient une présence solide. Mais sa poignée de main n'était pas la prise de force écrasante à laquelle on pourrait s'attendre. La première fois que nous nous sommes rencontrés, c'était une légère pression. Lorsque nous nous sommes revus un an plus tard, nous ne nous sommes pas serré la main. Murphy avait perdu sa force auparavant impressionnante à cause de la SLA.

Les gens du monde entier ont donné plus de 100 millions de dollars pour lutter contre cette maladie mortelle lors du Défi du seau à glace de 2014, mais pour la plupart des gens, ses conséquences dans la vie réelle sont une abstraction: il en va de la dégénérescence des nerfs. Pour Murphy, âgé de 56 ans et père de trois enfants, la SLA était une marche lente et très concrète vers le jour où ses nerfs ne pourraient plus diriger son diaphragme pour aspirer de l'air dans ses poumons. (Le physicien Stephen Hawking est la rare exception qui a réussi à survivre pendant de nombreuses années malgré le diagnostic.)

Murphy, de manière remarquable, n'était pas amer face à la tournure des événements lorsqu'il a raconté son histoire. Il ne s'est pas non plus résigné à s'effacer lorsqu'il a remarqué pour la première fois quelques contractions musculaires inhabituelles à l'hiver 2010. Il est allé voir son médecin, qui, après un bref examen, l'a envoyé chez un neurologue. En fait, Murphy a fini par consulter trois neurologues différents avant d'avoir finalement reçu le diagnostic.

«Quand le gars a dit: 'Désolé de vous le dire, mais vous avez deux à quatre ans. Rassemblez vos affaires, pensai-je, vraiment? C'était une vraie courbe. Je ne l'aurais jamais pensé en un million d'années. »Pour se préparer à ce qui allait arriver, Murphy et son épouse, Keri, ont vendu la maison familiale et acheté une maison de style ranch moderne à Gainesville, en Virginie, sans laquelle Murphy ne pourrait naviguer. avoir à lutter avec des escaliers. Il finirait par se déplacer sur des roues, une fois que le tonus musculaire de ses jambes aura disparu. Une télévision géante ornait le salon ouvert et aéré, où Murphy regardait des sports qu'il ne pouvait plus jouer.

Mais les médecins de Murphy ont également offert au moins un filet d'espoir. «La première chose qu'ils m'ont dite, c'est que nous avons un essai de drogue. voudriez-vous être dedans? Et bien sûr, je pensais que ça sonnait très bien », a déclaré Murphy. Les personnes atteintes de SLA voient leur force diminuer en quelques années et les essais de médicaments potentiels ne sont disponibles que pour des patients raisonnablement forts. Donc, la plupart ne reçoivent qu'un seul coup à un traitement expérimental. En mai 2011, il a opté pour le test d'un médicament appelé dexpramixole (ou simplement «dex»), devenant ainsi l'un des quelque neuf cents patients inscrits dans une étude portant sur plusieurs millions de dollars. Mais lorsque la société pharmaceutique a analysé les données recueillies, les nouvelles étaient décevantes. Dex ne ralentissait pas la progression des symptômes dans ce groupe de patients. Le procès était un buste.

Murphy était philosophique. Il ne fait aucun doute que la maladie est difficile à contrer. Presque tout ce que les scientifiques ont essayé pour la SLA a échoué (à l'exception d'un médicament avec un bénéfice très marginal). Ainsi, tous les scientifiques sur le terrain sont partis en sachant que le risque d'échec est élevé, mais ils ne savaient pas exactement pourquoi, jusqu'à ce qu'un centre de recherche à but non lucratif appelé ALS Therapy Development Institute (ALS TDI) à Cambridge, dans le Massachusetts, commence à enquêter sur ce qui suit: question. Les chercheurs ont décidé d'examiner les études originales pour voir ce qu'ils pourraient apprendre. Ils ont découvert que les études originales sur les animaux pour tester ces médicaments étaient profondément imparfaites. Ils utilisaient tous beaucoup trop peu de souris et, par conséquent, ils ont tous donné des résultats fallacieux. Certaines expériences utilisaient aussi peu que quatre souris dans un groupe de test. Sean Scott, alors responsable de l'institut, a décidé de réexécuter ces tests, cette fois-ci avec un plan expérimental valable impliquant un nombre suffisant de souris traitées de manière plus appropriée. Il a découvert qu'aucune de ces drogues ne présentait de signes prometteurs chez la souris. Pas une. Son étude de 2008 a choqué le terrain mais a également ouvert la voie. ALS TDI consacrerait ses efforts à la réalisation de cette biologie fondamentale.

Scott est décédé de la SLA en 2009 à l'âge de trente-neuf ans - la maladie a couru dans sa famille. Son successeur, Steve Perrin, a continué comme Scott l'aurait fait, insistant sur des études rigoureuses sur les animaux pendant que les scientifiques de l'institut cherchaient de quoi aider les personnes comme Tom Murphy. Et ils ne prennent pas simplement les bases - et ce qui aurait dû être évident - de commencer avec suffisamment de souris dans chaque expérience. Les souris mâles et femelles développent la maladie à des vitesses quelque peu différentes. Si les scientifiques ne cherchent pas à équilibrer les sexes dans leurs expériences, ils peuvent obtenir des résultats fallacieux. Un autre problème est que le trait ALS chez ces souris génétiquement modifiées peut changer d'une génération à l'autre. Les scientifiques de l'ALS TDI examinent la génétique de chaque animal qu'ils utilisent lors d'une expérience pour s'assurer que tous sont identiques. «Ces variables sont extrêmement importantes», a déclaré Perrin. D'autres scientifiques avaient souvent négligé ces pièges.

Pour obtenir des résultats robustes, le groupe de Perrin utilise trente-deux animaux et les compare à un groupe non traité de trente-deux souris supplémentaires. Les laboratoires universitaires n'utilisent pas un grand nombre de souris dans leurs expériences, en partie parce qu'elles coûtent beaucoup d'argent. Perrin a déclaré que chacun de ces tests coûtait 112 000 $ et qu'il fallait neuf mois pour obtenir un résultat. Si vous testez trois dosages d'un médicament, chacun nécessite son propre test. L'institut Perrin a clairement montré que couper les coins ronds ici peut conduire à des expériences inutiles et inutiles. Même dans ce cas, «le monde universitaire nous reproche toujours de ne pas pouvoir nous permettre de faire une telle expérience», a-t-il déclaré. C'est tellement cher qu'ils choisissent de faire les expériences mal.

Il n'est pas juste de blâmer entièrement les scientifiques pour cet échec. Les instituts nationaux de la santé (NIH) ont financé une grande partie de cette recherche, et le financement a été tellement limité que les scientifiques ont affirmé qu'ils ne disposaient pas de la somme nécessaire pour effectuer leurs études. Alors ils ont fait des choix difficiles. En conséquence, les bailleurs de fonds, y compris les NIH, ont dépensé des dizaines de millions de dollars en essais sur des humains utilisant ces médicaments, sans s’assurer au préalable que les fondements scientifiques étaient valables. Les patients SLA se sont portés volontaires pour tester le lithium, la créatine, la thalidomide, le célécoxib, la ceftriaxone, le phénylbutyrate de sodium et l'antibiotique minocycline. Un essai clinique portant sur le dernier, financé par le NIH, a coûté 20 millions de dollars. Les résultats: échec, échec, échec, échec, échec, échec, échec, échec, échec. Les administrateurs des sciences avaient présumé que tous les scientifiques avaient soigneusement fait les démarches. Ils n'avaient pas.

Extrait de RIGOR MORTIS: Comment la science bâclée crée des remèdes sans valeur, écrase l'espoir et détruit des milliards par Richard Harris. 2017. Disponible chez Basic Books, une empreinte de Perseus Books, une division de PBG Publishing, LLC, une filiale de Hachette Book Group, Inc.

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