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Pourquoi les gros animaux ne peuvent pas supporter un peu de pluie

2021

La fonte des glaciers et du pergélisol n’était pas douce pour les grands animaux de la dernière période glaciaire.

L’humidité persistante a transformé les prairies en tourbières et en tourbières, un habitat peu idéal pour les gros pâturages. Alors que leur monde devenait de plus en plus humide, bon nombre de ces animaux mégafaunaux à travers l'Eurasie et les Amériques ont disparu.

Aujourd'hui, les changements climatiques alimentent de fortes précipitations dans le monde entier. Les espèces ont commencé à se déplacer ou à trouver d'autres moyens de s'adapter. Est-ce le prologue passé?

"Il est très difficile de prévoir les spécificités de l'avenir pour un système aussi dynamique, a déclaré Tim Rabanus-Wallace, chercheur à l'Université d'Adélaïde et auteur principal d'une nouvelle étude publiée dans la revue Nature Ecology and Evolution, qui examine l'impact de l'humidité sur la mégapoles qui vivaient il ya environ 11 000 ans. Mais nous pouvons certainement voir que l’humidité du sol devrait augmenter dans divers endroits du monde "en raison du réchauffement de la planète.

Les chercheurs du Centre australien pour l'ADN ancien (ACAD) de l'Université d'Adélaïde ont déterminé l'âge de 511 os d'animaux tels que des bisons, des chevaux et des lamas afin d'étudier le rôle des changements environnementaux dans l'extinction de grandes créatures terrestres telles que comme des paresseux géants et des chats à dents de sabre.

"Nous ne nous attendions pas à trouver des signaux aussi clairs d'augmentation de l'humidité se produisant dans toute l'Europe, la Sibérie et les Amériques", a déclaré Alan Cooper, directeur de l'étude et directeur de l'ACAD. «Le calendrier varie d'une région à l'autre, mais correspond à l'effondrement des glaciers et du pergélisol et intervient juste avant l'extinction de la plupart des espèces».

Les scientifiques, y compris ceux de l'Université d'Alaska, Fairbanks, de l'Université d'Oslo, du gouvernement du Yukon et de paléontologues de Russie et du Canada, ont mesuré les isotopes d'azote conservés dans des os d'animaux anciens récupérés d'Europe, de Sibérie et d'Amérique du Nord et du Sud. Ils ont découvert des signes d'augmentations énormes d'humidité.

Matthew Wooller, de l’Université de l’Alaska, Fairbanks, un autre auteur de l’étude, a noté que les changements climatiques se produisaient à des moments différents selon les continents, «mais ils ont tous montré que l’humidité augmentait massivement juste avant l’extinction. La caractéristique vraiment élégante de cette étude est qu’elle produit des preuves directes à partir des fossiles eux-mêmes. Ces créatures disparues nous informent du climat qu’elles ont connu et qui ont conduit à leurs propres extinctions. »

Les résultats expliquent également pourquoi l'Afrique a connu un taux d'extinctions mégafaunales beaucoup plus faible. La position de l'Afrique à travers l'équateur signifie que les zones de prairies ont toujours entouré la région centrale de la mousson, a déclaré Cooper. "Les prairies stables sont ce qui a permis aux grands herbivores de persister."

Certes, la saison de la mousson d'été apporte généralement des pluies torrentielles. Mais en Afrique, «le haut et le bas sont très secs, ce sont donc des déserts», a expliqué Rabanus-Wallace. Les prairies ont tendance à former une sorte de bordure autour de la jungle. Lorsque le climat change, la région de la mousson ou les déserts peuvent s'agrandir ou se réduire, mais les prairies ne font que suivre la limite désert-jungle à mesure qu'elles montent et descendent.

Il prédit que, dans un proche avenir, certaines régions, telles que les Prairies du Nord de l'Amérique du Nord, les steppes eurasiennes et les pampas d'Amérique du Sud, pourraient trouver leurs réserves de prairies semi-arides. par des arbustes et des arbres mieux adaptés à l'humidité. "Il est impossible que cela ne contribue pas à des extinctions", a-t-il déclaré. Le plus grand danger peut être pour les environnements de culture alimentaire.

«Ce que le changement climatique a fait dans le passé à la communauté des mégapoles, cela pourrait avoir une incidence sur notre économie alimentaire», a déclaré Rabanus-Wallace. "Dans de tels scénarios, ce sont généralement les plus nécessiteux qui souffrent."

Paradoxalement, «sur de longues périodes géologiques, des animaux aussi gros que l'homme ont tendance à s'éteindre assez rapidement», a-t-il déclaré. «Cependant, à mon avis, les humains pourraient se soustraire à cette règle en raison de notre unicité. Nous sommes le plus grand constructeur d’écosystèmes jamais créé par les ingénieurs des écosystèmes, sans aucun système analogique. Les formes de vie ayant survécu longtemps tendent à habiter un environnement statique, comme les requins ou les crocodiles, ou à être extrêmement adaptables, comme les insectes ou les plantes. ”

Puisque le premier n'est plus une option, "nous devons exploiter notre immense capacité pour le second", a-t-il ajouté.

«En termes de changement climatique et écologique, cela signifie avoir la capacité de construire une infrastructure énergétique rapidement et à moindre coût, en utilisant des technologies adaptées à un large éventail d'environnements», a-t-il déclaré. Cela signifie également que les paysans doivent disséminer des moyens «de déplacer leur production au besoin pour l'adapter à l'environnement».

Marlene Cimons écrit pour Nexus Media, un fil de presse sous-traitant couvrant le climat, l'énergie, les politiques, l'art et la culture.

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