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Pourquoi les villes où il neige définitivement continuent d’agir comme si elles n’avaient jamais vu la neige

2021

Les conditions météorologiques sont aussi anciennes que le temps: lorsque les habitants de Los Angeles se retournent sous un léger jet de pluie, les Seattleites rient de leur visage bronzé, protégé par un parapluie. Et lorsque la circulation en Caroline du Nord s’arrête à cause de la neige qui laisse des voitures naufragées ou abandonnées éparpillées sur l’autoroute, les Dakota du Nord secouent la tête avec une tête en laine avec incrédulité. Aux États-Unis, il semble que nous ne puissions pas nous empêcher de nous sentir mieux lorsque nous sommes capables de naviguer avec habileté dans une tempête qui laisse les autres figés dans leurs traces.

Plus tôt ce mois-ci, la tempête hivernale Grayson, également appelée "cyclone à la bombe", a offert une nouvelle occasion de fausse supériorité. Pour beaucoup, il a semblé que les États du nord-est avaient essuyé le fardeau de la tempête, tandis que les États du sud-est étaient pris de panique (et ont accumulé tous les jours de neige). Il est peut-être facile de se moquer des iguanes de Floride congelés et de leurs homologues humains, mais au fond, pourquoi une région qui plonge rarement en dessous de 32 degrés Fahrenheit, même en hiver, est-elle prête pour une tempête de neige?

Dans le Maine, les conditions de blizzard sont un mode de vie et l’ont toujours été. Portland, la plus grande ville de l’État, a connu une forte baisse de température pendant le cyclone, atteignant un minimum de -11 degrés au-dessous de zéro. Le Service météorologique national a émis des avertissements concernant les vents d'ouragans sur l'ensemble de la côte. La neige a réduit la visibilité jusqu'à ce que les villes atteignent le voile blanc. Mais comme le rapportait le New York Times du 4 janvier, certains Mainers ont encore résisté.

"Une chose qui nous rend différents ici par rapport à beaucoup d'autres endroits au pays, c'est que les tempêtes de neige sont monnaie courante, a déclaré à PopSci le directeur des travaux publics de Portland, Christopher Branch, " cela fait partie de ce que nous faisons tous les hivers. " La plupart des gens savent que les conditions sont trop dangereuses pour conduire ou pour sortir. Les districts scolaires appellent des jours de neige, mais seulement lorsque c'est vraiment nécessaire, et la ville a rarement besoin d'offrir des services d'urgence, car tout le monde est déjà préparé à la tempête.

Cependant, explique Branch, ce sentiment général de froideur n’est possible que parce que le service des travaux publics prend des mesures importantes (bien que souvent invisibles) pour assurer le bon fonctionnement de la ville. Les camions à benne basculante équipés de sel et de sable recouvrent les routes de gravier afin d'accélérer la fonte des glaces et de fournir une certaine traction aux voitures. Chaque année, cette tâche herculéenne consomme environ 7 000 tonnes de sel rien qu’à Portland. De même, les camions équipés de charrues à aile sont essentiellement des charrues à double barillet capables de dégager plus d'une voie à la fois, afin de préserver la neige des routes. D'autres villes peuvent également prétraiter leurs routes avec une solution de saumure pouvant abaisser le point de congélation et empêcher ainsi la formation de glace. En pleine tempête de neige, ces manœuvres banales peuvent faire toute la différence.

Pour les villes qui reçoivent peu ou pas de neige, certaines années, investir dans les fournitures et l'équipement d'hiver n'a pas beaucoup de sens. Le sel de voirie coûte cher, en particulier dans les quantités énormes dont les villes ont besoin, et a besoin d'un endroit chaud et sec pour être gardé en sécurité. Les charrues, le personnel et la collecte de données sont également coûteux.

Ce manque d'infrastructures météorologiques hivernales peut rendre un État comme la Floride vulnérable au moindre gel, mais cela leur permet de mettre leur argent et leur énergie au service de problèmes plus urgents. La capitale de l’État, Tallahassee, qui a averti les automobilistes après seulement 0, 1 pouce de neige tombée, n’a même pas bronché lorsque les vents de l’ouragan soufflent inévitablement à l’aide du manche à chaque chute. En d’autres termes, ce que l’état d’ensoleillement manque dans les chasse-neige, il fait plus que compenser pour les volets anti-tempête. "Ce sont vraiment les différences d'équipement qui séparent vraiment les gens d'en bas d'ici", déclare Branch, "on ne peut pas vraiment planifier quelque chose tous les deux ou trois ans. Si les gens là-bas le voient plus souvent, les choses vont changer. "

Ce changement pourrait venir rapidement. Bien que les météorologues soient encore divisés sur la question, plusieurs études suggèrent que les changements climatiques vont libérer la férocité du vortex polaire. Bien que cela semble paradoxal, les chercheurs postulent que les changements de la glace de mer vont affaiblir le vortex, permettant à plus d'air froid de s'échapper du pôle et de s'écouler vers le sud. On ignore à quelle distance il coule vers le sud, mais la récente tempête hivernale Grayson, issue d’un vortex polaire qui fuit, s’est rendue jusqu’à la côte du golfe du Mexique.

Alors que le comportement futur du vortex polaire reste trouble, la réponse humaine au potentiel d’hivers plus rigoureux est une question ouverte. L'investissement est énorme et il est difficile de s'attaquer à un problème aussi grave que le temps qu'il fait. Après tout, la ville de New York n’a assumé la responsabilité du déneigement que dans les années 1890 (auparavant, c’était aux résidents et au service de police de nettoyer les rues). Aujourd'hui, la ville possède l'une des opérations de déneigement les plus importantes (et les plus onéreuses) au monde, dépensant en moyenne 1, 8 million de dollars par pouce (déblayage), selon les données de 2015. Et même alors, les choses peuvent mal tourner; les forces de la nature sont encore plus grandes que la grosse pomme.

Au moins une ville du sud ne patine pas autour de cette question glacée. En janvier 2014, lors d'un autre événement de vortex polaire, deux pouces de neige sont tombés sur Atlanta. Selon les normes du Maine, les précipitations ont été maigres, mais pour les habitants de la capitale géorgienne, ces deux pouces semblaient plutôt aller jusqu'à 200 pieds. Un embouteillage s'est formé presque instantanément, bloquant des milliers de personnes. Quelqu'un a dû accoucher d'un bébé dans une voiture coincée sur l'autoroute. Les élèves devaient dormir la nuit dans le gymnase de leur école et les clients dormaient dans les allées d’un CVS enneigé.

Se promettant qu'une telle catastrophe ne les frapperait plus jamais, la ville a engagé Ria Aiken pour diriger son équipe de préparation aux situations d'urgence. Le gouvernement de la ville a depuis lors investi 4 millions de dollars dans l'infrastructure des tempêtes hivernales, a déclaré Aiken. La ville du sud a maintenant des réserves de sel. Les véhicules municipaux, y compris les camions à benne basculante, sont maintenant équipés de chasse-neige. "Nos partenaires du ministère des Transports de Géorgie ont également installé des capteurs routiers dans toute la région métropolitaine d'Atlanta, a déclaré Aiken à PopSci. " Cela nous permet de mieux comprendre la température de la route… littéralement jusqu'à l'heure. "

Quoi qu’il en coûte, la ville chaude et humide d’Atlanta semble bien vouloir devenir un endroit capable de supporter sa neige.

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