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Pourquoi est-il si difficile de savoir si l'acupuncture fonctionne réellement?

2021

La médecine a-t-elle un préjugé contre l'acupuncture?

C'est le verdict d'un article (et d'un commentaire qui l'accompagne) publié plus tôt cette semaine dans le Journal of Alternative and Complementary Medicine . Bien qu'il n'y ait toujours pas de consensus médical sur l'acupuncture et que la plupart des organisations médicales réputées ne soutiennent pas son utilisation pour la douleur arthritique au genou, la critique des auteurs donne un aperçu intéressant du processus par lequel les procédures médicales sont acceptées - et qui sont exclues.

Comment la médecine alternative peut-elle devenir un vieux médicament?

Dirigés par Stephen Birch du Kristiania University College en Norvège, les chercheurs à l'origine de la nouvelle étude allèguent que l'Institut national pour l'excellence en matière de santé et de soins (NICE) du Royaume-Uni, qui détaille les traitements recommandés pour des maux donnés, maintient l'acupuncture à un niveau supérieur. modalités médicales traditionnelles.

Si tous les traitements recommandés par NICE pour traiter l'arthrite du genou, y compris la perte de poids et les anti-inflammatoires non stéroïdiens (AINS) tels que l'ibuprofène, devaient respecter les normes minimales requises par NICE pour l'acupuncture, les opiacés deviendraient la première ligne de la prescription de médicaments., "Écrit Birch et al.

Pour comprendre les critiques de l'article, il est utile de reconnaître que, malgré la réputation mystique de la pratique, l'acupuncture peut parfois fonctionner. Plus tôt cette année, l’American College of Physicians a présenté l’acupuncture en tant que traitement invasif minimal des lombalgies. Il convient toutefois de noter que la plupart des douleurs au bas du dos ont tendance à disparaître spontanément.

Un exemple plus intéressant est une étude de mars publiée dans la revue Brain, qui a révélé que l'acupuncture améliorait les résultats du syndrome du canal carpien en remappant littéralement le cerveau. Les chercheurs sont parvenus à cette conclusion après avoir exposé des sujets atteints du syndrome du canal carpien - divisés en trois groupes - à des traitements d'acupuncture.

Les patients du premier groupe ont reçu un traitement d'acupuncture tel que prescrit par la médecine traditionnelle chinoise, c'est-à-dire que des aiguilles ont été insérées sur le site de la douleur. Les chercheurs ont exposé le deuxième groupe à ce qu’on appelle l’acupuncture par aiguille distale, dans laquelle les aiguilles d’acupuncture ne sont pas insérées là où ça fait mal, mais plutôt à d’autres sites qui, d’après les praticiens, sont reliés aux régions douloureuses par des canaux d’énergie. «Oui, nous savons que cela ressemble à de l’huile de serpent» et les auteurs de l’étude ne prétendent pas que les soi-disant canaux existent. Mais si vous voulez savoir si quelque chose - un médicament, un régime d'entraînement ou, dans ce cas, une technique d'acupuncture - a un effet quelconque, vous devez le tester.

Enfin, un troisième groupe a reçu ce que l’on appelle l’acupuncture factice, qui est essentiellement la pilule de sucre de l’acupuncture. Dans ce cas, l’acupuncture factice impliquait des aiguilles placebo non pénétrantes conçues pour convaincre les participants qu’elles avaient subi un véritable traitement par acupuncture. Chaque participant a reçu 16 traitements de sa forme d'acupuncture désignée au cours de huit semaines.

À la fin du haras, tous les groupes ont également signalé que leurs symptômes s'étaient améliorés. C'est la preuve que l'acupuncture est un simulacre, non? Pas exactement.

Les chercheurs avaient spécifiquement choisi le canal carpien parce que, selon l'auteur de l'étude, Vitaly Napadow, le syndrome du canal canal carpien, contrairement à la plupart des maladies chroniques comme la lombalgie et la fibromyalgie, est l'un des rares désordres de la douleur chronique à avoir des résultats objectifs. Napadow, directeur du Centre de neuro-imagerie de la douleur intégrative du Centre Martinos pour l’imagerie biomédicale du Massachusetts General Hospital (MGH), a déclaré que, lorsque vous parlez d’améliorations de la douleur, le succès du traitement est mesuré fondamentalement par le fait qu'un patient dit que cela leur a fait moins mal.

Mais le syndrome du canal carpien est différent. Parce que cela se produit lorsque le nerf médian est piégé, les chercheurs peuvent en fait mesurer le taux de transmission d’une impulsion envoyée au poignet et déterminer si un traitement donné l’améliore.

Napadow a constaté que, si les participants des trois catégories ont déclaré ressentir une amélioration de la douleur, seuls les participants ayant reçu de l'acupuncture - soit sur le site de la douleur, soit, de manière surprenante, via ces mystérieux "canaux d'énergie" effectivement connu des améliorations de la transmission nerveuse. Et pour faire avancer le dossier, les participants qui avaient des aiguilles insérées au poignet se sont améliorés encore plus que ceux qui ont reçu une acupuncture à l'aiguille distale.

Des études antérieures avaient montré que le canal carpien ne provoquait pas uniquement des modifications du poignet, mais également des régions grises du cerveau. L'atteinte nerveuse au poignet crée une sorte de flou dans le cerveau en termes de capacité à traiter les signaux de la main. Lorsque Napadow a bloqué les participants à une étude IRMf, il a constaté que ces voies cérébrales s'étaient améliorées, bien qu'il se soit vite rendu compte que même ces résultats impressionnants ne signifiaient pas «guérir» le canal carpien. "Nous avons amélioré le trouble et l'avons empêché de s'aggraver, mais nous n'avons pas guéri par magie le patient, dit-il.

Mais quel rapport avec la critique de Birch et al. Selon laquelle le Royaume-Uni exclut l'acupuncture de sa recommandation pour la douleur liée à l'arthrite du genou?

Rappelez-vous que si vous jetez les mesures objectives (tests IRMf et de conductivité nerveuse), l'étude de Napadow ressemble à un raté, car les patients ont exprimé des niveaux égaux de réduction de la douleur, qu'ils aient expérimenté de l'acupuncture réelle ou simulée.

L'intérêt d'un placebo est qu'il est inerte. En réalité, il n’a pas d’effet sur le corps, ce qui en fait un excellent contrôle. Mais les interventions physiques ne sont pas tout à fait les mêmes que les pilules de sucre: même en acupuncture simulée, une pression ou une sensation est exercée sur le corps du patient. En fait, certains cas d’acupuncture «factice» impliquent même l’insertion d’une aiguille, contrairement à l’étude de Napadow.

«Il y a une controverse quant à ce qu'est l'acupuncture factice», a déclaré Napadow, «vous avez toujours une sensation tactile et un apport somato-sensoriel à la suite de l'acupuncture factice.

Ce problème ne se limite pas à l'acupuncture. Pendant des années, des études ont montré que les patients qui subissaient certains types de chirurgie du genou pour l'arthrose - que leurs genoux soient nettoyés à l'aide d'une procédure arthroscopique connue sous le nom de débridement, ou que leur articulation soit lavée avec une solution saline appelée un lavage arthroscopique - rapportaient moins douleur que les patients qui ne faisaient rien, malgré le fait que les bases physiologiques des procédures n'étaient pas claires - et le fait que les traitements n'arrêtaient pas l'évolution de l'arthrite.

Néanmoins, malgré le fait qu’il n’y ait aucune preuve de leur efficacité, les procédures chirurgicales étaient systématiquement pratiquées car les patients se sentaient mieux. Ironiquement, c'est tout le contraire de la position que nous adoptons avec l'acupuncture, même si elle est moins invasive.

Toutefois, une étude réalisée en 2002 dans le New England Journal of Surgery portait sur trois groupes de patients souffrant d'arthrose du genou: un groupe avait subi une procédure de lavage arthroscopique, un autre avait traité avec une solution saline et un troisième avait subi une opération factice. Les médecins avaient essentiellement pratiqué une incision, puis cousu la personne. sauvegarder. Comme dans l'étude de Napadow, les trois groupes ont signalé une réduction égale de la douleur. Note l'équipe de recherche de 2002 Cette étude fournit des preuves solides que le lavage arthroscopique avec ou sans débridement n'est pas meilleur et semble être équivalent à une procédure placebo pour améliorer la douleur au genou et la fonction autodéclarée. En effet, à certains moments du suivi, la fonction objective était significativement plus mauvaise dans le groupe débridement que dans le groupe placebo. "

En d'autres termes, ce ne sont pas les procédures qui ont aidé, mais la perception que quelqu'un a fait quelque chose pour aider. Le problème, cependant, comme le montre l'étude de Napadow, est que lorsqu'il est question de douleur - où la métrique de l'efficacité est "vous sentez- vous mieux" - l'efficacité perçue d'une intervention placebo peut être équivalente aux avantages réels d'une intervention réelle.

Et pourtant, NICE répertorie les deux procédures examinées dans l’étude de 2002 comme traitements recommandés pour l’arthrose du genou. C'est en partie pourquoi les auteurs de la nouvelle étude soutiennent que l'acupuncture est soumise à des normes plus strictes que d'autres interventions acceptées. Plus précisément, ils indiquent comment NICE utilise la taille de l'effet (ES) comme problématique. Dans de nombreuses études scientifiques, quelque chose connue sous le nom de valeur P nous dit qu'une relation est statistiquement significative, c'est-à-dire que l'aspirine peut combattre les maladies du cœur ou que le fromage nous rend heureux. La taille de l'effet correspond à l'ampleur de la différence entre les deux groupes: quel plaisir vous procure le fromage?

NICE recommande contre l'acupuncture, car ils disent que les effets sont trop faibles comparés à l'acupuncture factice pour être considérés comme bénéfiques, tout en reconnaissant que, dans le même souffle, écrivent Birch et coll. pour des différences minimales cliniquement importantes. ''

Les chercheurs posent une question simple: si la plupart des traitements recommandés ne respectent pas ce seuil, pourquoi exclure l'acupuncture alors que des procédures plus invasives sont incluses? Mais en tant que patients, nous devrions peut-être poser une question différente. Pourquoi sommes-nous recommandés des procédures qui ne fonctionnent pas?

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