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Pourquoi la NASA va-t-elle vaporiser l'un de ses meilleurs vaisseaux spatiaux?

2021

Toutes les bonnes choses ont une fin. Le 23 avril, Cassini entamera sa dernière quête dans l'oubli.

Volant à plus de 200 000 km / h, le vaisseau spatial traversera un espace inexploré entre Saturne et ses anneaux, où aucun vaisseau spatial n’avait auparavant volé. En septembre, après 22 tours dans cette région, le vaisseau spatial plongera dans l'atmosphère de la géante gazeuse, où il "se séparera, fondra, se vaporisera et deviendra une partie de la planète même où il a quitté la Terre il y a 20 ans pour explorer le responsable du projet Cassini Earl Maize a déclaré lors d'une conférence de presse mardi.

Ce sera une fin triste pour une mission qui nous a offert une vue imprenable sur Saturne, ses anneaux et ses lunes. Cassini a révélé les geysers d'Enceladus, qui font allusion à un océan sous-marin, et a montré aux scientifiques à quel point Titan ressemblait à ce qui est terriblement étranger à Titan. Pourquoi le vaisseau spatial doit-il mourir?

Certaines sondes spatiales sont autorisées à garder leur cible en orbite à perpétuité après la fin de leur mission - comme le vaisseau spatial Dawn sur la planète naine Ceres. Mais les choses sont beaucoup plus compliquées autour de Saturne.

Alors que Cérès est essentiellement un très gros rocher sans lunes, Saturne compte 62 satellites, au dernier décompte. La poussée et l'attraction gravitationnelle de ces lunes - en particulier la plus grande, Titan - bouleversent la trajectoire de Cassini, qu'elle corrige normalement en brûlant du carburant.

Mais le carburant de l’engin spatial s’épuise et, finalement, son destin est scellé par ses propres découvertes; les scientifiques ne veulent pas risquer que la navette spatiale s'écrase sur Titan et Enceladus, ce qui pourrait être capable de supporter la vie.

"[Sans carburant], l'orbite deviendrait de moins en moins prévisible, a expliqué Linda Spilker, une scientifique du projet Cassini, à Popular Science. L'orbite de Cassini changerait assez lentement pour risquer de s'écraser dans l'une des lunes."

Bien que Cassini ait été lancé il y a 20 ans, des expériences menées dans la Station spatiale ont montré que les microbes peuvent survivre pendant des années dans les températures extrêmes, les radiations et le vide atmosphérique. Si la NASA mettait accidentellement des ours en eau sur Enceladus, les minuscules terriens pourraient effacer toutes les formes de vie indigènes que la lune pourrait abriter et / ou compliquer la recherche de ces organismes extraterrestres plus tard. C’est la raison pour laquelle Cassini doit mourir maintenant, tandis que la NASA peut toujours contrôler son dernier piqué de cygnes.

Mais les scientifiques espèrent obtenir de nouvelles informations sur la fin dramatique de la mission. Ils espèrent en apprendre davantage sur la composition de l'atmosphère et des anneaux de Saturne et comprendre l'ampleur du noyau de la planète et sa vitesse de rotation. Cassini aura également la vue la plus rapprochée sur les aurores et l'étrange tempête hexagonale au pôle nord.

Cassini continuera à transmettre les données en retour jusqu'à la toute fin, lorsque la traînée atmosphérique rompra la connexion de la sonde avec la Terre. Cela devrait arriver environ trois minutes après le plongeon de Cassini le 15 septembre.

"Une fois le signal perdu, a déclaré Spilker lors de la conférence de presse de mardi, il a déclaré que le rythme cardiaque de Cassini avait disparu."

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