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Pourquoi la NASA est à court de combinaisons spatiales

2021

Les combinaisons spatiales actuelles sont conçues pour fonctionner correctement pendant que les astronautes flottent à l'extérieur de la Station spatiale internationale. Mais ils ne sont pas tout à fait à l'aise pour se promener sur la Lune ou sur Mars: ils sont trop lourds et n'offrent pas suffisamment de souplesse aux hanches et aux genoux. C'est pourquoi la NASA investit dans une combinaison spatiale de nouvelle génération pour explorer l'espace lointain.

Cependant, l’agence spatiale pourrait bientôt se retrouver dans le ruisseau sans combinaison de pression. Un nouveau rapport du Bureau de l'inspecteur général (BIG) indique que la NASA est en train de manquer de ses combinaisons spatiales plus anciennes, appelées unités de mobilité extravéhiculaire (UEM). Il ne reste que 11 des 18 poursuites initiales, qui risquent de ne pas durer tant que la SSI n'aura pas été désaffectée en 2024. Selon les responsables de l'agence, il serait "d'un coût prohibitif" de commander davantage de ces UEM.

Sur les sept combinaisons spatiales manquantes, quatre ont été perdues lors des catastrophes de Challenger et de Columbia, une a été détruite lors de l'explosion de SpaceX en juin 2015, une autre lors des essais et l'autre était un prototype qui n'avait jamais été conçu pour voler. Mais certains des 11 qui sont encore en service ont aussi des problèmes. Deux font l’objet d’une enquête ou sont en cours de démontage pour des problèmes liés à leurs systèmes d’alimentation en eau, deux sont actuellement réservés à l’utilisation de chambres souterraines. Deux autres sont encore en cours de certification.

Pendant ce temps, les nouvelles combinaisons ne se font pas assez vite; la première itération de la future combinaison ne sera pas prête avant 2023. Par conséquent, si le calendrier ne s'écarte que très peu, il ne restera plus assez de temps pour tester les nouveaux composants de l'ISS.

La NASA a consacré 10 ans et 200 millions de dollars à la création d’un nouveau costume, mais jusqu’à présent, rien n’a été démontré. "En dépit de cet investissement", indique le rapport du BIG, "l'Agence restera dans des années à disposer d'une combinaison spatiale prête à voler, capable de remplacer l'UEM ou pouvant être utilisée pour l'utilisation d'EVA lors de futures missions d'exploration."

La NASA a besoin d'un plan de match. Le rapport note que, bien que les combinaisons Mercury, Apollo et Space Shuttle aient été conçues pour des missions spécifiques, la NASA n’a pas encore déterminé où exactement les futurs astronautes iraient, ni ce qu’ils devront faire. Est-ce qu'ils vont retourner sur la lune? Arrêtez-vous sur l'une des lunes de Mars? Ou dirigez-vous directement vers la surface martienne? Toutes ces options nécessitent différentes conceptions de combinaison spatiale, car chaque destination a des températures, des niveaux de rayonnement, des pressions et des exigences de mobilité différentes. En conséquence, le programme de développement de combinaisons spatiales a été plus compliqué que nécessaire.

Pour être honnête, il est difficile pour la NASA d’élaborer des plans détaillés à long terme lorsque les nouveaux présidents peuvent entrer et abandonner leurs plans à tout moment. Et il y a encore beaucoup de débats dans la communauté scientifique sur la meilleure stratégie pour atteindre Mars.

Il n'y a pas assez de financement. C’est un problème persistant, mais la NASA a en réalité réduit le financement alloué au développement de combinaisons spatiales au profit d’autres éléments, tels que les habitats dans l’espace, pour lesquels le Congrès a demandé à l’agence de travailler.

Ils mettent leurs œufs dans trop de paniers. Depuis 2007, la direction de la mission Exploration humaine et opérations (HEO) de la NASA a investi dans trois programmes différents de développement de combinaisons spatiales. Il a injecté 135 millions de dollars dans le système de combinaison spatiale Constellation (CSSS), 52 millions de dollars dans le projet de combinaison spatiale avancée et 12 millions de dollars dans le développement d'une combinaison de vol pour la navette spatiale Orion.

En 2010, le président Obama a annulé le programme Constellation à destination de la lune pour se rendre sur Mars. À l'époque, le Johnson Space Center avait recommandé à HEO d'annuler le programme de combinaison spatiale Constellation. HEO a toutefois continué à le financer pour une raison quelconque, même si de nombreux systèmes du programme CSSS étaient redondants et moins avancés que ceux du projet Advanced Space Suit. Entre 2011 et janvier 2016, lorsque le contrat avec le CSSS a pris fin, la NASA a dépensé 81 millions $.

«Nous remettons en cause la décision de l'Agence de continuer à financer le contrat du CSSS après que la direction de Johnson ait recommandé sa résiliation au début de 2011», indique le rapport.

Il est possible que les 11 combinaisons spatiales restantes soient suffisantes pour soutenir les astronautes de l'ISS jusqu'en 2024 ou au-delà - c'est ce que semblent penser les responsables de la gestion de l'ISS. Les costumes ont déjà survécu à plusieurs décennies ... quen est-il un peu plus?

Mais à l'origine, les UEM devaient revenir sur Terre pour y être entretenues après chaque mission de la navette spatiale. Maintenant que la navette est retirée, les retours sont moins fréquents - les combinaisons sur l'ISS y resteront six ans ou 25 sorties dans l'espace, selon la première éventualité. Les astronautes effectuent des contrôles et une maintenance de la combinaison spatiale sur l’ISS, mais dans l’ensemble, les combinaisons durent beaucoup plus longtemps entre les mises au point qu’elles n’avaient été conçues.

En ce qui concerne les nouvelles combinaisons, le rapport indique qu'il existe un "risque significatif" que les premiers prototypes ne soient pas prêts à temps pour les tests sur l'ISS avant son départ à la retraite en 2024. Cela signifierait que la NASA doivent proposer un nouveau plan pour les tester dans l’espace, ou sinon les tester de manière moins rigoureuse.

La NASA espère prolonger la durée de vie de l'ISS jusqu'en 2028, ce qui permettrait un calendrier d'essais plus lent, mais la pénurie actuelle de combinaisons spatiales ne ferait que s'aggraver. L'agence spatiale se trouve donc dans une impasse.

Popular Science a contacté le bureau HEO de la NASA pour voir comment ils envisagent de gérer cela, mais ils n'ont pas répondu à la date de publication. Le rapport du BIG fait quelques recommandations, mais il s’agit généralement d’une manière verbeuse de dire «calcule ça».

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