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Votre habitude de climatisation aggrave le smog d'été

2021

Selon une étude publiée aujourd'hui dans la revue Environmental Science & Technology, le smog d'été empire peut-être davantage parce que vous ne supportez pas la chaleur.

Les chercheurs savent depuis longtemps que l'ozone - l'ingrédient principal du smog - est extrêmement sensible aux températures plus chaudes, qui accélèrent les réactions chimiques, modifient les conditions météorologiques et bloquent parfois la pollution sur place. En même temps, nous savons intuitivement que lors des journées les plus chaudes, nous avons tendance à monter nos climatiseurs en consommant plus d’électricité.

«Mais cela m'avait un peu dérangé que personne ne se soit penché sur la manière dont la consommation d'énergie contribue également à l'ozone», a déclaré Tracey Holloway, auteur de l'étude, chercheuse à l'Institut de recherche sur l'environnement de Nelson à l'Université de Wisconsin-Madison. «Comment contrôlez-vous la pollution de l'air les jours les plus sales? Et dans quelle mesure les émissions de nos centrales électriques changent-elles lorsque nous avons ces journées chimiquement réactives?

Pour le savoir, les auteurs de l'étude ont examiné les données historiques mises à disposition par la base de données sur les marchés de l'air pur de l'Agence de protection de l'environnement (EPA). La base de données indique la quantité d'énergie générée dans chacune des centrales du pays, ainsi que des mesures du dioxyde de carbone (CO2), de l'oxyde nitreux (NOx) et du dioxyde de soufre (SO2) qu'elles émettent.

Ces produits chimiques ont de graves répercussions sur la santé humaine et l'environnement. Les centrales émettent de l'azote, qui se transforme en oxyde nitreux (NO) et en dioxyde d'azote (NO2) dans l'atmosphère, bien que, pour simplifier, les scientifiques se réfèrent aux composés nitreux simplement comme NOX. On pense que les NOX déclenchent des crises d’asthme et d’autres maladies respiratoires. Il forme également des particules de nitrate, connues pour causer des problèmes respiratoires et cardiovasculaires, comme les crises cardiaques. Le dioxyde d'azote réagit également dans l'atmosphère pour former de l'ozone, ce qui est également mauvais pour la santé respiratoire. Le dioxyde de soufre a des effets similaires sur la santé. Le dioxyde de carbone aide à piéger la chaleur, contribuant ainsi aux effets du réchauffement climatique.

L'équipe de Holloway a comparé ces données à un ensemble de données de température appelé base de données de réanalyse nord-américaine (NAR), mis à disposition par la National Oceanic and Atmospheric Administration (NOAA). En analysant les deux types de données, ils ont été en mesure de déterminer l'ampleur des modifications apportées au niveau des émissions et de réduire l'impact du temps chaud sur l'activité des centrales.

Ils ont découvert que depuis 2003, les trois émissions étudiées avaient diminué. "Ils ont diminué parce que nous investissons en tant que pays dans la mise en place de dispositifs de contrôle des émissions au-dessus des centrales électriques", a déclaré Holloway.

C'est la bonne nouvelle. La mauvaise nouvelle est que notre compréhension des conséquences sur la santé de ces types de particules a augmenté ces dernières années… et les niveaux de pollution autrefois jugés acceptables sont maintenant connus pour être trop élevés. Plus de la moitié des Américains vivent toujours dans des comtés insalubres selon les normes nationales de qualité de l'air ambiant établies dans la loi sur la qualité de l'air.

Comment la température contribue-t-elle à cette pollution?

"Nous avons constaté que les émissions des centrales électriques augmentaient nettement les jours les plus chauds, et certaines régions du pays étaient plus sensibles à cet impact de la température que d'autres", a déclaré Holloway. "Le principal moteur de cette connexion par temps chaud avec les émissions des centrales électriques est l'utilisation de la climatisation des bâtiments." Les émissions dans le nord-est des États-Unis en particulier semblent être liées aux changements de température.

Dans l'ensemble, les centrales du nord-est ont les émissions les plus faibles. Mais lorsque la température devient chaude, les émissions augmentent considérablement - environ 3, 5% pour chaque augmentation de degré celsius.

En revanche, le Texas, qui a certains des taux d'émissions les plus élevés dans des conditions normales, ne semble pas broncher en été. Les émissions n'augmentent que d'environ 1% pour chaque degré d'augmentation de température. Ainsi, alors que certaines régions du nord-est pourraient être en mesure de réduire davantage leurs émissions en ciblant les causes des pics estivaux, le Texas ferait mieux de se concentrer sur la réduction de ses émissions tout au long de l’année. .

L'identification des raisons exactes des pics d'émissions saisonniers fera l'objet d'une future étude. Il se peut que ces régions utilisent des centrales électriques beaucoup plus sales et rarement utilisées pour faire face à la demande estivale accrue. L'augmentation pourrait également être liée au fait que les usines à gaz sont jusqu'à 12% moins efficaces par temps chaud.

«C’est quelque chose qui peut directement contribuer à une meilleure planification de la pollution atmosphérique», a déclaré Holloway de son travail. "Si vous essayez de réduire la pollution de l'air lors des pires jours, vous devez savoir ce qui contribue à la pollution de l'air lors des pires jours."

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