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Votre odorat est vraiment incroyable

2021

Ce qui suit est un extrait de SAVEUR: La science de notre sens le plus négligé par Bob Holmes

Nos nez sont un outil beaucoup plus puissant que la plupart d'entre nous ne le réalisons - plus sensible, dans de nombreux cas, que l'équipement de laboratoire le plus coûteux.

Exemple: si vous aviez traversé l'université de Californie sur le campus de Berkeley au début des années 2000, vous auriez peut-être remarqué un étudiant de premier cycle - les yeux bandés, les bouchons d'oreilles, une combinaison, des genouillères et des gants épais - rampant sur la pelouse avec le nez au sol, zigzaguant légèrement d'avant en arrière. Était-il en train de rouler une cacahuète à travers le campus avec son nez en guise de punition pour quelque infraction arbitraire lors d'une initiation de fraternité? Était-il rampant devant des frères de fraternité plus âgés? Non, il suivait une piste olfactive établie par une ficelle trempée de chocolat - et le faisait presque parfaitement.

Ce spectacle plutôt étrange était une autre idée originale de Noam Sobel. (À l'époque, Sobel était professeur en second à Berkeley, bien qu'il soit maintenant à l'Institut scientifique Weizmann en Israël.) Pour l'expérience de traçage du chocolat, Sobel et ses étudiants ont testé un total de trente-deux personnes et ont découvert que vingt et une ils pourraient trouver et suivre la piste de chocolat par le nez seul, avec tous leurs autres sens bloqués. Mieux encore, lorsque Sobel a donné à quatre des volontaires l'occasion de s'exercer de manière répétée, chacun d'entre eux s'est amélioré en suivant la piste, en allant plus vite et en projetant moins. Lorsque les traqueurs ont essayé à nouveau en portant un pince-nez, ils n’ont tous pas réussi à trouver la piste - preuve évidente qu’ils ne naviguaient pas par un autre signal que les expérimentateurs avaient oublié.

Et ce n’est pas seulement que nous sommes moins pires que nous le pensions: nos nez se comparent bien avec ceux d’autres animaux, même ceux qui sont réputés pour leur odorat. Matthias Laska, psychologue à l'Université de Link ping en Suède, mesure l'acuité du nez des animaux depuis des décennies, bien avant l'étude du chocolat par Sobel. La norme absolue pour ce genre de chose est de mesurer le seuil olfactif, la plus faible concentration détectable - exactement ce que la machine de Doty a essayé de mesurer pour mon nez. Puisque vous ne pouvez pas demander à un singe ou à un éléphant s'il peut sentir quelque chose, Laska fait ce qu'il y a de mieux: il enseigne à l'animal d'associer l'odeur à une récompense alimentaire - une délicieuse carotte pour l'éléphant, par exemple: ou une cacahuète pour un singe écureuil. Ensuite, il laisse l’animal choisir l’une des deux boîtes: une non parfumée et vide, et l’autre portant l’odeur révélatrice et contenant la friandise. Si l'animal choisit la gâterie de manière constante, il doit pouvoir sentir le signal et Laska répète le test avec une concentration inférieure en odorant. Lorsqu'il arrive au point où l'animal ne sait pas quelle boîte contient le traitement, il sait que le signal odorant est tombé en dessous du seuil olfactif.

Au fil des ans, Laska a utilisé cette méthode pour tout, des chauves-souris aux souris, en passant par les éléphants et plusieurs espèces de singes. Par curiosité, il a comparé ses résultats avec ceux d'autres chercheurs, et a remarqué que les animaux ne sentaient pas nécessairement mieux que nous. Intrigué, il a commencé à parcourir la littérature pour chaque étude susceptible de révéler un seuil olfactif pour un animal non humain, puis a cherché s'il pouvait trouver un seuil comparable pour l'homme.

Les résultats ont montré que ses premières comparaisons n’étaient pas un hasard. Les nez humains sont plus sensibles que ceux de rats pour trente et un des quarante et un produits chimiques testés sur les deux espèces, par exemple. Les humains surpassent même les chiens en détectant cinq odeurs sur quinze. "La conception traditionnelle du manuel selon laquelle les êtres humains ont un sens de l'odorat peu développé n'est pas justifiée", dit Laska. "Nous ne sommes pas si désespérés."

Si oui, pourquoi les agents des douanes utilisent-ils des beagles au lieu de Bostoniens pour détecter les trafiquants de drogue? Pourquoi ne traquons-nous pas nos chiens à travers le parc aussi facilement qu'ils nous traquent? Une partie de la différence peut être que la plupart du temps, nous sommes distraits par nos sens de la vue et du son. «Excepté pour les chercheurs en odeurs tels que moi», dit Laska, «nous ne sommes pas constamment conscients des stimuli odorants présents dans notre environnement». D'une part, il est tout simplement plus difficile de faire attention. pour sentir que pour les vues ou les sons. Si vous recherchez le visage d'un ami dans une foule ou recherchez un titre dans une bibliothèque, votre vision se concentre sur un point spécifique de l'espace. De même, lorsque vous essayez d'écouter une conversation lors d'un cocktail bruyant, vous vous tournez pour faire face à l'orateur et concentrez-vous sur cet endroit. Cette focalisation spatiale étroite nous aide à remarquer ce que nous voyons et entendons.

En revanche, nous ne concentrons généralement pas notre odeur de la même manière. Bien sûr, vous pouvez mettre votre nez dans un verre à vin ou prendre une odeur à l’arrière de la couche d’un enfant en bas âge, même si nous portons une attention particulière aux odeurs. Mais ce n’est pas comme cela que nous utilisons habituellement notre nez. La majeure partie de la journée, nos nez ne sont pas concentrés sur quelque chose en particulier. Au lieu de cela, nous sentons un mélange indifférencié de tout ce qui se passe autour de nous, l’équivalent olfactif de la vision périphérique sans rien au centre de la mise au point. Même lorsque nous essayons de faire attention à une odeur particulière - quelle plante cette herbe dans cette sauce? - les études montrent que nous ne pouvons pas mieux détecter cette cible.

Extrait de SAVEUR: La science de notre sens le plus négligé par Bob Holmes. Droits d'auteur © 2017 Bob Holmes. Avec la permission de l'éditeur, WW Norton & Company. Tous les droits sont réservés.

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